令人畏懼的巨齒鯊是史上最大的鯊魚,可能長到20米(66英尺)長,牙齒有人的手那麼大。分析古老生物牙齒的新研究表明,巨齒鯊是頂級掠食者中最頂端的。

通過研究細胞中存在的氮同位素水平,科學家可以確定生物在食物鏈中的位置——由於氮的加工和排泄方式,氮-15在食物鏈中的位置越高。

巨齒鯊(Otodus megalodon)牙齒上的琺瑯質顯示出高水平的氮-15,並且處於食物鏈的最頂端。事實上,食物鏈必須比現在高幾個層次才能容納生活在大約 2300 萬年前到大約 360 萬年前的巨齒鯊。

來自英國劍橋大學的生物地球化學家Emma Kast説:「我們習慣於將最大的物種——藍鯨、鯨鯊,甚至大象和梁龍——視為濾食或食植性動物,而不是捕食。」

「但巨齒鯊和其他的巨齒鯊是真正巨型食肉動物,會吃其他捕食者,而巨齒鯊僅在幾百萬年前就滅絕了。」

你現在不會發現任何巨齒鯊化石——鯊魚骨骼是由軟骨製成的——所以牙齒是牠們試圖建立這些生物及其生活方式的圖片唯一的方法。對古生物學家來說幸運的是,隨著鯊魚的成長,牠們一生中會長出數千顆牙齒。

卡在牙齒琺瑯質中是非常微小的有機物質,它們可以為研究人員提供氮讀數。 使用牙醫鑽頭、清潔化學品和微生物將氮轉化為一氧化二氮,可以進行測量。

該研究不僅需要定制一氧化二氮提取系統,還需要對現代海洋動物的氮讀數進行全面審查,幫助團隊將他們的巨齒鯊研究結果置於某種背景下。

食物鏈的各層在技術上被科學家稱為營養級,海洋食物網可以比我們熟悉的基本植物、食草動物和捕食者系統更廣泛,特別是當海洋食物從較小的生物體(浮游植物開始時,而不是大型植物)。

根據對巨齒鯊和其他巨型古代鯊魚的牙齒分析,頂部也有額外的營養級。

新澤西州普林斯頓大學的地球科學家丹尼.西格曼說:「如果巨齒鯊存在於現代海洋中,牠將徹底改變人類與海洋環境的相互作用。」

研究人員建議,這條巨型鯊魚幾乎可以吃掉牠想要的任何東西:捕食者,甚至是捕食者的捕食者。不可能確切知道,但牠們很可能以鯨魚甚至其他巨齒鯊為食。

如果你看過 2018 年的電影 ⟪巨齒鯊⟫,您可能對這些鯊魚的體型有所了解。該研究沒有回答的一個突出問題是為什麼這種占主導地位的捕食者滅絕了——人們認為,也許是另一種鯊魚最終在競爭中勝過巨齒鯊。

在這項研究中,該團隊研究了從海底收集的牙齒以及之前收集的樣本。接下來,研究人員希望將他們的化學分析系統應用於其他動物的牙齒,包括哺乳動物和恐龍。

卡斯特說:「我們的工具有可能解碼古代食物網。」 「我們現在需要的是樣本……我們可以進行同樣的氮同位素分析,並將一個古老生態系統的整個故事整合在一起。」

該研究已發表在《科學進展》上。

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參考資料:

1.    Nield. D., (2022, JUNE 29). New Analysis of Fearsome Teeth Confirms Megalodons Were ‘Highest Level’ Apex Predators. ScienceAlert

2.    圖片來源:https://www.sciencealert.com/megalodons-were-apex-predators-at-the-highest-level (圖:Warpaintcobra/iStock/Getty Images Plus)

3.    圖片來源:https://www.sciencealert.com/megalodons-were-apex-predators-at-the-highest-level(圖:Harry Maisch)

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