科學家表示,長得更快的樹會死得更早,會有釋放出二氧化碳的風險。此研究對森林會持續作為全球暖化氣體的儲存槽的預測提出了質疑。

樹木的碳角色

植被會吸收很大部分因燃燒化石燃料而釋放出的二氧化碳,並在預估人類降低二氧化碳的能力上扮演著很關鍵的角色。研究人員表示目前的氣候模型預測森林會在這個世紀持續地作為碳儲存槽,因為高溫及高濃度的二氧化碳被認為能夠刺激樹的生長,而隨著它們更快成熟,則能夠幫助它們吸收更多的碳。

但在這個由英國利兹大學(Leeds University)所領導,並發表於科學期刊《自然-通訊》(Nature Communications)的研究中,研究人員警告這個快速的生長也會跟樹死得更早有關聯,暗示著即使森林作為碳儲存的角色的數量增加,時間上可能也會「相當短暫」,因為死掉的樹木會再度釋放出二氧化碳。

成長與壽命的抗衡

研究人員從全球的樹種中檢視了超過 20 萬組年輪紀錄,並發現生長與壽命之間的權衡發生在幾乎每一棵樹上,包括熱帶的樹種。

根據研究共同作者,紐約州立大學環境與森林學院(State University of New York College of Environmental Science and Forestry)的史帝夫·佛克助理教授(Steve Voelker)表示,人類社會因為近十年來森林吸收碳的能力增加而受益。但是他補充說,這些二氧化碳吸收率「很有可能逐漸衰退,因為長得慢且活得久的樹逐漸被長得會但脆弱的樹取代。」

他說到:「我們的發現很像龜兔賽跑的故事,指出在那些成長最快速的樹中有讓他們變脆弱的特徵,而在那些成長較緩慢的樹中也有讓他們持久的特徵。」

研究人員表示,這些發現顯示死亡的機率會因為樹木達到它們最大的可能生長尺寸而劇烈地增加。但他們也說很有可能是因為成長快速的樹在抵抗疾病及蟲害的投資上較少,或者可能對乾旱更為脆弱。

儲存槽還是碳來源?

地球的平均表面溫度比起前工業時期而言雖然僅上升了超過攝氏 1 度,但是已經足夠藉由上升的海平面而提升乾旱、熱浪、及超級風暴的嚴重程度,讓它們變得更具破壞性。

根據全球森林觀察(Global Forest Watch),在去年,每六秒就有一個足球場大的原始老森林遭到破壞,大約總共 38,000 平方公里。而全球的森林,尤其是熱帶森林,大約吸收了人類釋放到大氣中約 25% 到 30% 的二氧化碳氣體。

當英國的曼徹斯特都會大學(Manchester Metropolitan University)的大氣科學教授大衛·李(David Lee)在談論這個研究時,說目前的地球系統氣候模型是預測森林的碳儲存能力會持續或增加。但他表示:「這個研究顯示了相反的結果,也就是增加的二氧化碳損害了森林的除碳能力。」

另外,李教授補充說,認為藉由種樹(或避免砍伐森林)可以用來抵銷化石燃料排放的二氧化碳這個想法,實在是難以經過科學的審核。

不過,牛津大學(University of Oxford)森林生態學家凱思·柯比博士(Keith Kirby)說森林並未必然會反轉它們所扮演的碳角色。他表示:「我們不能大量依賴每單位面積生長速率的增加來維持及加強森林的碳儲存能力,但這有可能藉由減緩砍伐森林及增加森林的擴張程度來抵銷掉,這是可以透過永續方法來完成的。」

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參考資料:

  1. Agence France-Presse, (2020, September 9). Too Much CO2 Has an Unnerving Effect on The World’s Trees, New Study Finds. Science Alert
  2. Brienen, R. J. W. et al., (2020, September 8). Forest carbon sink neutralized by pervasive growth-lifespan trade-offs. Nature Communications. doi.org/10.1038/s41467-020-17966-z
  3. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/too-much-co2-makes-trees-live-fast-and-die-young-says-study(圖:Matthew Smith/Unsplash)
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