澳洲蜜蜂 Hylaeus nubilosus。(圖:Megan Halcroft)

紐西蘭生物科技公司 Humble Bee 發現一種澳洲蜜蜂築巢時產生的材料,與玻璃紙非常相似。此材料也許能取代當前大量使用的塑膠,並藉此解決日益嚴重的塑膠危機。

該公司創辦人兼執行長哈伍德-史蒂文森(Veronica Harwood-Stevenson)表示:「塑膠微粒及化學成分已滲透進生態圈中,從胎兒的血液到遙遠的南極都有其痕跡。如此強大的侵略性,實在令人不安。」

澳洲蜜蜂

研究人員研究的是一種稱為 Hylaeus nubilosus 的澳洲當地蜜蜂,其屬於分舌花蜂科( Colletidae )。此種蜂類會使用口器將分泌物塗抹在蜂巢的內壁,乾枯後形成如玻璃紙般的內膜。

令人驚豔的是,這種內膜具有相當優良的應用性質,無毒、防水、耐熱甚至能阻燃。因為是自然界數百萬年演化出的材料,更容易在大自然中被細菌和微生物分解,不會造成環境污染。

仿生學

為研究此材料的組成,研究人員分析蜜蜂腺體( glands )的基因,試圖透過生物逆向工程,找出此築巢材料確切的化學結構。希望能以此為基礎,開發出大規模生產的合成方法。

哈伍德-史蒂文森表示:「此為試圖複製自然界演化產物的仿生學( biomimicry )。人類早已在工業設計上模仿大自然,例如受鳥類翅膀啟發的機翼,及模仿鳥喙的電車形狀。」

首先應用於戶外用品

Humble Bee 第一階段的目標,是使用此材料生產露營器材等戶外用品,因為這種產品通常使用有毒物質來達到防水的效果。哈伍德-史蒂文森表示:「戶外用品是我們目前最感興趣的,因為這類產品目前多半使用有害的化學成份。如果你喜歡大自然,應該不會希望使用危害環境的產品。」

除此之外,此種生物塑膠材料也有望應用於航太業、電子產品及營建材料。而其耐酸性的性質也能應用於藥丸的外殼上,協助其順利通過胃部。 Humble Bee 表示,希望能夠在 5 年內開始販售此生物塑膠製品。

 

參考資料:

  1. Pearlman, J. (2018, August 18). Could an Australian bee solve the world’s plastic crisis? . The Telegraph
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