微小的寄生蟲可能會先搭便車在浮在海洋中的微塑膠上,然後再跳到海洋生物上。

透過塑膠來移動

在實驗室狀態下,研究人員顯示說,三種常見的病菌-弓形蟲(Toxoplasma gondii)、蘭氏賈第鞭毛蟲(Giardia)、以及隱孢子蟲(Cryptosporidium),非常有辦法附著至合成的微珠及微纖維上。

這可能不一定會發生在真實世界上,但是這項研究是第一個研究,顯示說這個傳播路徑至少是有可能發生的。因為魚類與貝類身上常常會帶有微塑膠,研究作者很擔心,他們的研究結果對於動物及人類健康可能會代表的含意。

加利福尼亞大學戴維斯分校(University of California, Davis)的感染性疾病專家凱倫·夏皮羅博士(Karen Shapiro)說:「人們很容易將塑膠問題當成與他們無關的事,例如說,『我不是海洋中的烏龜』或是『我不會因為這個而噎到』。但是,一旦你開始談到疾病與健康,就更有力量來實施改變。微塑膠實際上可以讓病菌四處移動,而這些病菌最終會進到我們水中與食物中。」

實驗室實驗

為了測試這個想法,研究人員們進行了一系列的實驗室實驗。在實驗當中,他們將會致病的原生動物引入至泡在海水當中的微塑膠。研究團隊選來研究的三種病菌,被世界衛生組織(World Health Organization,WHO)認為是食用貝類後造成疾病的低估原因。

弓形蟲會感染溫血動物,像是海洋哺乳動物以及人類。在我們身體當中,這種寄生蟲會造成骨骼、大腦以及眼睛中的囊腫(cysts)。同時,蘭氏賈第鞭毛蟲以及隱孢子蟲兩者都可能造成人類腹瀉。

在實驗室的實驗中,這三種病菌被發現都會附著在微塑膠上;雖然,比起聚乙烯微珠,更多的寄生蟲會附著聚酯微纖維上。前一種類的塑膠通常是源自人類衣服與裝備,而後一種類通常是來自化妝產品。

棘手的微塑膠問題

這並不是第一次發現,微塑膠能夠運輸汙染源至海洋環境中。例如,在 2009 年,研究發現塑膠汙染運輸並洩漏化學物質到海洋環境中。

但是,生物汙染物獲得的關注較少。在 2013 年,研究人員開始警告說,大批的海洋垃圾正養著一個新的生態系統,包含了藻類及細菌,這被稱作「塑膠生物圈」(plastisphere)。

這些微塑膠當中的某些可能會漂浮在海洋表面,而其他可能會沉到底部。無論是哪一種,從海中捕捉小粒食物的濾食性動物(filter-feeding animal)都有可能意外地吃到一些微塑膠。如果這些汙染物也攜帶著寄生蟲的話,對於食物網的影響可能會是很大的災難。

夏皮羅博士說:「當塑膠被投入時,無脊椎動物會被騙到。我們正因為引進人造材料,而改變大自然食物網,且這也很有可能引進致命的寄生蟲。」這彷彿,讓我們多了另一個需要擔憂微塑膠的理由。

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參考資料:

  1. Cassella, C., (2022, April 30). Parasites Can Ride Sea-Faring Microplastics, Possibly Contaminating Ocean Life and Us. ScienceAlert
  2. Zhang, E. et al., (2022, April 26). Association of zoonotic protozoan parasites with microplastics in seawater and implications for human and wildlife health. Scientific Reports. doi.org/10.1038/s41598-022-10485-5
  3. Teuten, E. L. et al., (2009, July 27). Transport and release of chemicals from plastics to the environment and to wildlife. Philosophical Transactions of the Royal Society B. doi.org/10.1098/rstb.2008.0284
  4. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/parasites-can-hitch-rides-on-microplastics-possibly-contaminating-ocean-life(圖:Carmen Martínez Torrón/Getty Images)
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