美國再生能源將逐漸取代煤炭發電(圖:Joe Amon/The Denver Post)

美國的潔淨能源革命正位於爆發點邊緣。最近一份由能源經濟及財政分析機構(Institute for Energy Economics and Financial Analysis,IEEFA)的報告指出,美國的能源部門聲稱,今年 5 月美國可再生能源產生的每日發電量可能會超過煤炭。

可再生能源崛起

長期以來煤炭一直被用於發電用途,但其地位早已被天然氣這種較乾淨的化石燃料取代,而現在煤炭又要面臨來自風力及太陽能的競爭。IEEFA 研究分析員丹尼斯·溫斯得(Dennis Wamstead)表示:「5 年前,這種情況不可能會發生。但現在美國電力產業的轉型是驚人的。」

在十年前,美國除了水力發電之外幾乎沒有其他可再生能源,但經過一波投資之後,首先是風力,再來是太陽能,使得這些技術的成本大幅降低。同時,隨著人們對氣候變遷的認知不斷提高,使得許多美國企業、家庭及州立立法機關開始要求更乾淨的能源。溫斯得研究員表示:「可再生能源目前是一個較佳的選擇。」

該報告引述美國政府的統計數據,可再生能源計畫(水力、生質、風力、太陽能及地熱)將會在 2019 年及 2020 年開始逐漸超過煤炭。美國能源資訊管理局(Energy Information Administration,EIA)的數據顯示,今年 4 月和 5 月可再生能源每日預估發電量分別為 232.2 和 227.1 GWh(gigawatthours/day),同時期的煤炭每日預估發電量則為 199.7 和 223.9 GWh。今年開始,可再生能源很可能在按月計算的基礎下,開始製造比煤炭剩餘容量 240 GWh 更多的產能 。

美國可再生能源每日發電量將超過傳統燃煤電廠(圖:美國能源資訊管理局)

煤炭需求持續下降

雖然該報告強調能源重心將逐漸從煤炭轉移到可再生能源,某些部分也是因為季節因素。舉例來說,春季時,有些燃煤電廠會因電力需求較低,而關閉以進行維護保養。春季往往也是大量利用水力及風力發電的時期。不過,至少最近幾年內,可再生能源的全年發電量仍然不會超過煤炭。天然氣也是在 2016 年才首次超過煤炭,成為美國最大的發電來源。

潔淨能源轉型正在加速。EIA 於今年年初公布的數據顯示,可再生能源將在未來兩年成為成長最快的發電來源。另一方面,煤炭供應持續迅速下降。煤炭在總發電量所佔的比例從 2010 年的 45%,下降到 2018 年的 28%,預計還會在 2020 年下降到 24%。

雖然美國總統川普(Donald Trump)承諾要藉由減少相關監管來振興煤炭產業,但是美國的煤炭需求仍持續萎縮。根據 EIA 的數據,美國煤炭消耗量在 2018 年下降了約 4%,降低至 1979 年以來的最低水準。

沒落主因

煤炭的問題在於經濟層面。無黨派智庫「能源革新」(Energy Innovation)公布的一份報告指出,風力及太陽能的成本急遽下降,以致於即使美國 74% 的煤炭可被可再生能源取代,仍能為顧客節省資金。

此外,美國的燃煤電廠都相當老舊。溫斯得研究員表示,燃煤電廠的平均廠齡為 40 年,而其平均淘汰壽命通常為 40 到 60 年。隨著廠齡增加,這些電廠會需要進行維護修整,這使得可再生能源更具吸引力。

另外,有些能源公司則是為了對環境更友善,先發制人地淘汰了其他燃煤電廠。例如,卓越能源公司(Xcel Energy)就關掉了旗下四分之一的燃煤電廠,並預計要再關掉另外四分之一。這間總部位於明尼亞波里斯(Minneapolis)的能源公司最近宣布要在 2050 前達到零碳供電,此極具野心的目標需要大量的風力及太陽能。該公司總裁班·福克(Ben Fowke)表示:「風力發電已經打敗其他化石燃料的替代品,即使天然氣價格低廉。」

參考資料:

  1. Egan, M., (2019, Apr 29). America’s renewable energy set to surpass coal for the first month ever. CNN
  2. Wamsted, D. (2019, Apr 25). IEEFA U.S.: April is shaping up to be momentous in transition from coal to renewables. IEEFA
  3. Energy Innovation (2019, Mar 24). The Coal Cost Crossover: Economic Viability Of Existing Coal Compared To New Local Wind And Solar Resources. Energy Innovation
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