4萬名中老年志願者的磁共振成像數據

2019新型冠狀肺炎(COVID-19)持續到至今導致所有社交隔離,對許多人來說,2020年整年度是一個非常孤獨的時期,因此瞭解孤獨感是如何影響我們的健康是非常重要的,一項新的研究顯示,研究人員檢查了約4萬名中老年志願者的磁共振成像數據、遺傳學和心理自我評估,而這些人的資料被納入到英國生物樣本庫裡頭,英國生物樣本庫是一個向世界各地科學家開放的大數據庫,研究人員發現長期處在孤獨環境的人類,他們的大腦中會有一項突出的特徵,這種特徵非常與眾不同,是基於不同大腦區域的體積所變化的,這些區域也會影響在大腦的網絡當中是如何相互溝通的。

孤獨老年人「默認網絡」的灰質體積更大

研究人員比較了經常感到孤獨的老年人和不常感到孤獨老年人的核磁共振數據,他們發現孤獨者的大腦有幾個不同之處,這些大腦的表現都集中在所謂的「默認網絡」上:默認網絡是一個大腦系統,它包含的腦區有後扣帶回/前楔葉(PCC/Precuneus)、內側前額葉(MPFC)、雙側角回(bilateral AG)、雙側外側顳葉(bilateral LTC)、雙側海馬(bilateral hippocampus) ,簡單來說「默認網絡」是一組涉及內部思想的大腦區域,例如主導人們的回憶、未來規劃、想象和思考他人等功能。

研究人員發現,感到孤獨的老年人他們的默認網絡區域會更緊密地連接在一起,令人驚訝的是,他們默認網絡區域的灰質體積更大,且孤獨也與腦穹窿的不同有關:腦穹窿是一束束神經纖維所組成的,它將信號從海馬迴傳送到默認網絡。感到孤獨的老年人他們的纖維束結構保存得更為完好。當我們回憶過去、想象未來或思考假設的現在時,我們使用的正式默認網絡,而這一網絡的結構和功能與孤獨呈正相關,研究人員認為可能是因為孤獨的人更會利用想象過去的回憶或對未來的期望來克服他們的孤獨感。

認知能力由默認網絡區域所調節

「在缺乏理想的社會經驗情況下,孤獨的人可能會偏向於內部導向的思考模式,如回憶或想象社會經驗。」我們知道這些認知能力是由大腦默認網絡區域所調節的,麥吉爾大學神經系統的內森·斯普林是這項研究的主要作者,他說:「這種大腦自我反省的高度活動,自然會涉及到基於記憶的默認網絡的功能。」

孤獨感越來越被重視,科學家認為它是一個會影響到人體健康的問題,此次的研究表示了經歷孤獨的老年人罹患認知能力下降和痴呆症的風險更高,若我們瞭解孤獨是如何在大腦中表現的,對於預防神經系統疾病和開發會有更好的治療方法。

圖片來源:stock image

資料來源:McGill University(2020,December 15).Scientists show what loneliness looks like in the brain. Sciencedaily

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