(圖:Shutterstock)

2019 年年底,中國出現了一種新型冠狀病毒(coronavirus),目前被命名為 2019 新型冠狀病毒(2019-nCoV)。此種病毒已在亞洲地區感染超過數千人,主要影響範圍仍在中國境內。目前為止科學家尚未確認該病毒的來源,而一篇具爭議性的研究指出,2019-nCoV 可能是來自蛇類。但一些專家對此提出質疑,表示目前仍不清楚冠狀病毒是否能感染蛇類。

冠狀病毒

冠狀病毒是能感染哺乳類動物與鳥類的一種 RNA 病毒,目前已知可感染人類的有七種。其中四種為常見的感冒病毒,另外三種則是 SARS、MERS 以及目前出現的 2019-nCoV。

根據北京大學、廣西中醫藥大學、寧波大學和武漢生物工程學院組成的研究團隊發表於《醫學病毒學》期刊(Journal of Medical Virology)的一項研究指出,2019-nCoV 可能是由兩種冠狀病毒重組而成的,其中一種是蝙蝠冠狀病毒,另一則是未知來源的冠狀病毒。該研究也指出,此重組發生在病毒用於辨識宿主細胞受體蛋白的醣蛋白(spike glycoprotein)上,使其突變出感染人類細胞的能力。

為了解此未知的感染源為何,研究團隊進一步以同義密碼子相對使用度(relative synonymous codon usage)分析了該病毒的基因組。在分析旱獺(marmots)、刺蝟(hedgehogs)、蝙蝠、鳥類和蛇等動物之後,該研究表示,最有可能的來源是蛇類。

但許多同領域的專家對此提出了質疑,聖保羅大學(University of São Paulo)的病毒學家布蘭迪奧博士(Paulo Eduardo Brandão)指出:「該研究沒有提出此種冠狀病毒能感染蛇類的證據。」目前學界普遍的認知是,冠狀病毒僅會在哺乳類動物與鳥類間傳播,因此蛇類作為感染源為一種未經證實的說法。

未來發展

雖然蛇類確實曾在病毒可能的發源地——武漢華南海鮮市場中進行販售。但該說法仍無法作為冠狀病毒能感染蛇類的證據,其中仍有許多變數存在。為了找到病毒的起源,需要更多的動物實驗來證實蛇類是否受冠狀病毒的影響,布蘭迪奧博士目前也正在進行相關的研究,期望能儘早找到起始的感染源。

參考資料:

  1. Ji, W., Wang, W., Zhao, X., Zai, J., & Li, X. (2020). Homologous recombination within the spike glycoprotein of the newly identified coronavirus may boost cross‐species transmission from snake to human. Journal of Medical Virology. doi: 10.1002/jmv.25682
  2. New coronavirus may have ‘jumped’ to humans from snakes, study finds. (n.d.). LiveScience
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