對飽受過敏性、過於活躍或是完全攻擊性的免疫系統折磨的數百萬人而言,這種感覺很像是時常在跟自己的身體對戰一樣。從不間斷的小過敏,至會威脅到生命的過敏反應(anaphylaxis)及自體免疫疾病(autoimmune disease),當事情出錯時,本來應該保護我們的系統可能會變得相當麻煩。不過,藉由一個全新的方法,我們可能離解決這個問題更近一步。

自體免疫反應救星

藉由使用基因轉殖老鼠、以及取自人類扁桃體(tonsil)的培養細胞,研究人員現在找到,關於人體能夠如何抵禦造成例如氣喘、食物過敏、以及狼瘡(lupus)等狀況的問題之證據。他們找到一種由免疫細胞所製造,叫做 neuritin 的蛋白質。它表現得如同內建的、魔王等級的抗組織胺藥(antihistamine)。

澳大利亞國立大學(The Australian National University,ANU)的免疫學家寶拉·岡薩雷斯-費格羅亞博士(Paula Gonzalez-Figueroa)說:「人體總共有超過 80 種自體免疫疾病,在這些疾病當中,我們發現會與人體組織結合,並且攻擊我們而不是病毒及細菌等病原體的抗體。我們發現 neuritin 會抑制所謂『流氓』漿細胞(rogue plasma cell)的形成,這些流氓漿細胞就是會製造有害抗體的細胞。」

人類已知免疫系統中的調節 T 細胞(regulatory T cell)會抑制攻擊人體的抗體與免疫球蛋白 E(immunoglobulin E,IgE)。IgE 就是會促使造成過敏的組織胺(histamine)釋放的抗體。但是人類還不知道它們是如何辦到的。在基因工程老鼠與實驗室長出的人類細胞的幫忙下,岡薩雷斯-費格羅亞博士及其團隊花了 5 年的時間找出答案。

老鼠實驗

研究人員發現,在另一起常見的生物連鎖反應中,一種特別種類,稱作濾泡調節 T (follicular regulatory T,Tfr)的細胞會釋出 neuritin,減少 IgE 的產生(這就是其抗組織胺作用),並且抑制其他會送出漿細胞來攻擊身體之過程(因此能夠平息自體免疫反應)。

當被注射從卵中取出的白蛋白(albumin)時,不能夠產生 neuritin 的老鼠死於過敏反應的機率上升。這些老鼠透過基因工程養育,缺少能製造 neuritin 的 Tfr 細胞。在牠們生命早期,會產生有缺陷的漿細胞。而就是這些細胞會發展出自身抗原。

但是當團隊藉由將 neuritin 注射到缺乏 Tfr 的老鼠的靜脈中來治療牠們時,研究人員得到驚人的結果。岡薩雷斯-費格羅亞博士及其同事在論文中寫到:「以 neuritin治療之後,缺乏 Tfr 的老鼠似乎很健康」;此外,他們解釋了這個療法導致亦導致流氓漿細胞消失。

希望之光

研究團隊提醒說他們還未了解這些免疫機制中的完整途徑,或者 neuritin 在其他細胞過程中的效果。雖然人們已經研究 neuritin 在人類神經系統中的影響一段時間了,但是它觸動細胞的準確方式還不是很清楚。

為了找出答案,研究人員在 neuritin 的存在之下,分析了來自人類血液及扁桃體的白血球細胞,以揭曉 neuritin 是如何在人體內作用的證據。研究結果可能能夠讓我們更了解在未來如何使用 neuritin 以治療免疫反應。

ANU 的卡蘿拉·維努艾莎教授(Carola G. Vinuesa)說:「這可能不僅僅是一種新藥,而可能是一個用來治療過敏及自體免疫疾病的全新方法。若是這個方法成功,我們就不需要消耗重要的免疫細胞,也不需要使整個免疫系統衰落。取而代之的是,我們只需要使用我們自身身體的蛋白質來確保免疫耐受度。」

如果研究團隊是正確的,且 neuritin 也被證實是安全的,那麼有一天,它可能能夠讓越來越多面臨過敏反應及自體免疫疾病的人與自己的身體保持和平。

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參考資料:

  1. Koumoundouros, T., (2021, March 11). Scientists Find a Natural Protein That Stops Allergies and Autoimmune Conditions. ScienceAlert
  2. Gonzalez-Figueroa, P. et al., (2021, March 11). Follicular regulatory T cells produce neuritin to regulate B cells. Cell. https://doi.org/10.1016/j.cell.2021.02.027
  3. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/our-bodies-do-have-a-natural-answer-for-killer-allergies-and-autoimmune-diseases(圖:Steve Gschmeissner/Science Photo Library/Getty Images)
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