新研究揭曉說,很多與年齡有關的疾病,包括骨質疏鬆、性功能障礙、糖尿病、癌症、以及心血管疾病,都可以由一種單一荷爾蒙來預測,而這種荷爾蒙在男性一生過程當中,都是呈現在一個穩定的濃度。

健康預言師?

這個荷爾蒙叫做 INSL3,而它首次出現是在青春期時。從那時開始,它的濃度只會在年紀大時稍微下降。這種一致性、以及它在年紀輕的時候就出現這件事,讓 INSL3 對於科學家而言、以及可能對男性的健康而言,都是很珍貴的。

研究顯示,在年輕的時候,體內 INSL3 濃度比較低的男性,很可能在年紀大的時候濃度也會比較低。若是這件事能夠解讀為,男性會有較大的風險產生身體上併發症的話,那如同研究所認為的,這些健康的風險可能能夠在多年前就先被管理。

英國諾丁漢大學(University of Nottingham)的生殖內分泌學家拉文德·阿南德·伊維爾副教授(Ravinder Anand-Ivell)說:「了解為何有些男性更容易在變老時患上殘疾與疾病是很重要的。如此一來,就可以隨著他們老化而介入其中,來確保他們不僅可以活得更久、也能活得更健康。我們的荷爾蒙發現是了解這件事很重要的一步,不僅能夠替幫助個人鋪路,也能夠幫助舒緩我們社會所面臨的看護危機。」

推測與採樣

INSL3 是由睪丸中製造睪酮(testosterone)的相同細胞所製造的。不像睪酮,INSL3 並不會隨男性長大成人後而波動。

為了監控血液裡的 INSL3 濃度,研究人員從橫跨歐洲的 8 個不同區域中心,收集了超過 2200 位男性的樣本。這些男性的 INSL3 濃度隨著時間都保持穩定,且在個體之間差異相當大,足夠梳理出健康風險。

研究人員認為血液中的 INSL3 濃度與睪丸中的睪丸間質細胞(Leydig cell)的數量與健康關聯性很高。睪丸間質細胞的數量較少、以及睪酮濃度較低,也都被認為與生命後期的各種健康問題有關。

諾丁漢大學的分子內分泌學家理查·伊維爾副教授(Richard Ivell)說:「現在,既然我們知道這種荷爾蒙在預測疾病上所扮演的重要角色、以及它如何在男性之間存有差異,那我們就會將注意力轉向,來找出什麼因素會對血液中的 INSL3 影響最大。初步的研究認為,早期的營養可能扮演要角,但是其他因素,像是遺傳、或接觸某些環境內分泌干擾素,也可能扮演要角。」

結果分析

在九種受試者於問卷中提到的發病率選項,包括癌症、糖尿病、以及心血管疾病中,INSL3 與其中八種的發病率的風險增加有關聯(在此研究中,只有憂鬱症沒被發現有任何關聯。)

但是,當研究人員將其他荷爾蒙與生活型態因素,例如身體質量指數(Body Mass Index,BMI)與吸菸狀態納入考量以進行調整後,大部分與 INSL3 間的關聯都消失了,除了高血壓與心血管疾病以外。

另外,當測試來自一群男性血液樣本中的 INSL3 濃度,是否能夠預示約四年後的健康狀況時,結果發現較低的荷爾蒙濃度,與 9 種共病症項目當中的 7 種有關聯。但是,再一次地,這並沒有將其他因素納入考量中。

未來方向

由於 INSL3 與睪酮之間有強烈關聯,因此在未來研究中,科學家們勤於探索的其中一個領域是要知道 INSL3 是如何與性健康相關,不過這個部分並未包含於這次的研究中。

研究人員做出以下結論:「未來的研究也應該專注於更長的時間區間,來決定在年輕或中年男性身上測量到的 INSL3,是否真的能夠預測後來與年紀有關健康問題真的會出現。」

若是藉由進一步的研究,而建立 INSL3 與這些健康風險的連結,且科學家們能夠查明到底為何這個連結存在的話,那這代表說能夠更容易做準備來嘗試發現、並停止各種與年齡有關的健康問題發生。阿南德·伊維爾副教授說:「老化研究的最終目標,就是要減少隨著人們變老而出現的體適能差距。」

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參考資料:

  1. Nield, D., (2023, January 2). A Single Hormone in Men May Predict Their Future Health. ScienceAlert
  2. Ivell, R. et al., (2022, November 8). The Leydig cell biomarker INSL3 as a predictor of age-related morbidity: Findings from the EMAS cohort. Frontiers in Endocrinology. doi.org/10.3389/fendo.2022.1016107
  3. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/a-single-hormone-in-men-may-predict-their-future-health(圖:Fizkes/iStock/Getty Images Plus)
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