(圖:Breaking Belize News)

瘧疾是一種全球性寄生蟲傳染病,由瘧原蟲引起並透過蚊子傳播。由於感染的人數與日俱增,各地對瘧疾的研究十分重視。

而最近,世界衛生組織宣布,將於 2018 年於非洲進行一個涉及 75 萬人的大型疫苗試驗計劃,測試全球首個瘧疾疫苗 RTS,S,有望大大減低當地的感染人數及死亡數字。

全球性問題

基於預防勝於治療的概念,科學家多年來一直研究能預防瘧疾的疫苗。於 2015 年,歐洲監管機構首次核准了一種名為 RTS,S 的疫苗,成為世界上首個瘧疾疫苗。

RTS,S 疫苗要有效地保護宿主,總共需進行 4 次注射。每隔一個月施打一次,連續施打三個月,18 個月後再注射第四劑加強劑,而最後的這一劑就是決定能否保護宿主的重要條件。

世界衛生組織 (WHO)表示,近年 RTS,S 疫苗的臨床測試結果令人滿意,疫苗的推行相信能拯救數以萬計的生命,但要廣泛應用到現實世界,特別是應用到醫療資源貧乏的第三世界國家,絕對是一個大難題。

因此,世衛與 GSK 藥廠、加維疫苗聯盟及多個基金合作,明年將於非洲迦納、肯牙以及馬拉威共和國進行一個瘧疾疫苗的大型試驗,確保 RTS,S 疫苗的有效性和安全性。

世衛非洲地區主任,Matshidiso Moeti 博士認為,科學家成功研發瘧疾疫苗絕對是一個非常好的消息。所以現在開始於當地進行疫苗試驗,將能為日後擴大疫苗覆蓋範圍提供有用的資訊。

瘧疾透過蚊子傳播(圖:HealthNewsNG)

大型瘧疾疫苗試驗

這個大型試驗計劃將涉及 75 萬個介乎 5 至 17 個月大的小童,其中一半的小童將接受疫苗注射,並與另外一半未有注射疫苗的小童作數據對比。

在相同的年齡層當中,過去的試驗結果顯示疫苗能有效降低十分之四的瘧疾感染風險。但相比起其他種類的疫苗,疫苗的有效性仍然是相對地低。不過,RTS,S 疫苗能夠減少三分之一嚴重感染個案,可降低小童接受輸血的需求以及小童的死亡人數。

這三個地區之所以被納入疫苗試驗計劃中,主要原因是因為這些地區已經投入大量資源對付瘧疾,包括推廣並提供蚊帳,但仍然有非常多的感染個案。儘管現在的醫學昌明,而且科學界數十年來一直努力研究,但每年世界各地仍然有二億宗新感染個案以及四十萬宗的死亡個案。非洲的情況尤其嚴重。

加維疫苗聯盟 (Gavi, the Vaccine Alliance)的執行長,Seth Berkley 博士表示成功研發世界首個瘧疾疫苗是近三十年內最偉大的成就。今天的一小步將會是未來全球疫苗應用的一大步。對於貧困國家來說,瘧疾是對當地人揮之不去的惡夢,相信明年的測試會為他們帶來新曙光。

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