南極洲極地研究站(圖:Wikimedia Commons)

一群科學家在南極洲(Antarctica)掩埋於數千磅的雪中發現放射性塵土,這些塵土來自數百萬年前一顆爆炸成超新星(supernova)的恆星。

充滿塵土的太陽系

我們的太陽系不是只有太陽,行星、衛星跟小行星而已,還充滿著許多來自星際之間的塵土。澳洲國立大學(Australian National University)的博士候選人多明尼克·寇爾(Dominik Koll)表示,科學家希望調查這些塵土能揭開太陽系周圍宇宙環境的新秘密。藉由研究這些來自古老宇宙爆炸的落塵,我們有機會更加了解銀河系周遭的歷史。

挖掘與分析

研究團隊從南極洲運送一批雪到實驗室中,將雪蒸發以收集微小的太空塵土及微小隕石。接著他們將這些塵土燃燒,並放入一台加速質譜儀中。此方法可從樣本中創造出帶電離子,將離子通過磁鐵並進到粒子加速器中,最後再由偵測器分析特定的原子同位素。

研究團隊要搜尋鐵-60(iron-60)的蹤跡,這是一種會經由爆炸的恆星或超新星而釋放的放射性同位素。但由於鐵-60 也可能來自宇宙射線,因此為了檢驗樣本是否來自星際間的塵土,他們也分析了錳-53(manganese-53),一種會由高能宇宙射線產生的同位素,並比較鐵-60/錳-53 在樣本中的實際比例。結果發現,這些塵土中的鐵-60 比預期的結果還要多。

該團隊之前的研究指出,在過去的 150 萬到 300 萬年之間,一顆超新星在太陽系中儲藏了鐵-60 成分。若這些充滿鐵-60 的塵土正往地球降落,我們可能目前正在穿越由這顆超新星所留下的塵土雲。而這些塵土有望幫助科學家分析銀河系的組成。

參考資料:

  1. Robitzski, D., (2019, August 9). Radioactive Dust From an Ancient Supernova Is Buried in Antarctica. Futurism
  2. Mandelbaum, R. F., (2019, August 9). Supernova Could Have Left Radioactive Dust in Antarctic Ice. Gizmodo
  3. Koll, D., et al., (2019, July 10). Interstellar 60 Fe in Antarctica. Physical Review Letters
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