生活在4萬年前的已滅絕大型袋鼠有一半以上的時間都生活在樹上,而對於這種體型龐大的有袋類動物來說,這是一種相對不尋常的生活方式。

石灰岩洞穴隱藏許多秘密

2002年,澳洲默多克大學的Natalie Warburton和福林德斯大學的Gavin Prideaux在澳洲西南部納拉伯平原的納拉寇特洞穴中發現了兩隻袋鼠的遺骸,分別是一雄一雌,這類袋鼠大約在4萬年前的時候滅絕,和當時許多體型龐大的動物滅絕時間差不多。納拉伯平原是位於澳洲西南部的石灰岩平原,它橫跨西澳和南澳兩大州,綿延560公里,但是由於氣候乾旱、土地貧瘠,這裡樹木稀少、人跡罕至,然而根據考古學家推斷,在千百萬年之前這裡曾是個樹木繁茂、鮮花盛開的地方,後來由於地殼運動和氣候變化,這裡逐漸變成了今日的模樣,並在海濱地帶形成了許多石灰岩洞穴,就在這些洞穴中,隱藏著許多秘密,也等著科學家探尋。

化石的爪子又長又彎

這種袋鼠在1989年首次被發現,當時的頭骨和牙齒是唯一可供研究的化石 ,Warburton和Prideaux在當時挖出了兩具幾乎完整的骨骼,他們對化石進行了研究,以便更完整地瞭解袋鼠是如何生活以及移動的。Warburton說:「與其他袋鼠和沙袋鼠相比,這些化石的手指和腳趾都很長,爪子又長又彎。」

從骨頭的特徵來看,研究人員還可以確定,袋鼠的上臂肌肉有力,可以舉起和支撐自己的體重,而且脖子比其他袋鼠更長更靈活。

棲息地環境與過去完全不同

研究人員懷疑此袋鼠是半樹棲動物,也就是說牠一半的時間在陸地上,一半則在樹上,且這種古老物種的個體可能至少重達50公斤,比現代生活在樹上的袋鼠還要重得很多。Warburton說:「在攀爬時,這類已滅絕的袋鼠移動的時候就像是一種體型巨大的靈長類動物的雜交體,雖然不會在樹枝下搖擺,但像袋鼠一樣有著又大又重的尾巴和腦袋。」她表示:「這些化石都來自一個沒有樹木的地區,所以化石明顯地告訴我們,現在的棲息地環境與過去是完全不同的。」

由於新發現的袋鼠部分是居住在樹上的,兩位研究人員都將其重新命名,很大的原因也是因為其解剖結構不同於任何已知的袋鼠物種。墨爾本大學的蒂姆·弗蘭納里(Tim Flannery)領導了1989年描述該物種的團隊,他也對這種命名方式表示同意。

圖片來源:Natalie Warburton

資料來源:Karina Shah(2021,MAR24).Large extinct Australian kangaroo spent half its life in trees. Newscientist

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