外星光線
地球上究竟多少光子是來自銀河系以外的恆星?

每秒鐘,大約有 10 的 21 次方顆光子在衝擊我們的皮膚。這些光子,雖然大部分來自離我們最近的太陽,但有部分卻來自比銀河系更遠的星系。

國際無線電天文研究中心(ICRAR)的天體物理學家西蒙·德萊夫(Simon Drive)教授,與亞利桑納州立大學及加地夫大學,聯手利用天文站高倍望遠鏡精確地測量了由外太空抵達地球的廣譜光線。根據測量數據,每一刻大約有 100 億顆來自銀河系之外的光子接觸我們的皮膚。所以無論白晝或夜晚,我們都正沐浴在外星光線之中。

外星光線

德萊夫解釋說:「地球上絕大多數的光子都來自太陽;部分直接由太陽抵達地球,其餘的則經過大氣層散射或被太陽系中的塵埃反射才接觸我們的皮膚。」

「但是,我們亦暴露於一種稱為河外背景光(extragalactic background light)的外太空光線中。這些光線來自遙遠星系的恆星核心,或由跌入黑洞的物質所釋放。」

外星光線的傷害?

這些外星光線雖然聽起來十分可怕,令人想立即戴上帽子、塗上防曬油。但其實這些光線的傷害極低,需要幾兆年的時間才能對人體造成長期傷害。由於宇宙中到處都是塵埃,可以將這些光子的能量降低,所以當光子到達地球時已轉化為傷害性較低的光線。

亞利桑納州立大學研究員羅吉爾·文霍斯特(Rogier Windhorst)笑說:「宇宙中的星系就像天然的防曬油一樣時刻保護著我們。」

不過,這個實驗只是整個研究計劃的一小步。最終,研究人員希望能明白宇宙的能量、質量和結構究竟如何演化至今。德萊夫說:「關於這些能量的釋放方式和具體的物理原理,我們仍然並未完全了解,所以我們將繼續研究,建立能夠解釋這些能量的數字模型。」

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