哈伯望遠鏡日前拍攝到的鮑里索夫彗星照片 (NASA/ESA/D. Jewitt UCLA)

繼 2017 年觀測到斥候星(Oumuamua)經過太陽系後,天文學家於今年八月再次觀測到一個太陽系外的星際天體「鮑里索夫彗星」(Comet Borisov)正在通過太陽系,而且很有可能知道其來源星系為何。

鮑里索夫彗星

此星際天體是由一名業餘天文學家根納季·鮑里索夫(Gennady Borisov)於今年八月三十日發現,其正式名稱為 C/2019 Q4。一組波蘭的研究團隊日前藉由計算其到達太陽系引力範圍的路徑後,推斷這個星際天體應該是來自 13.15 光年外的一個紅矮星(red dwarf)星系系統——克魯格 60(Kruger 60)。

研究團隊在發表的論文中寫到,當我們回溯鮑里索夫彗星的歷史路徑後,發現在其在一百萬年前以每秒約 3.4 公里的速度,在克魯格 60 中心的 5.7 光年外經過。而在天文尺度來看,如此近的距離與速度可能代表克魯格 60 就是其來源。

克魯格 60

從人類的角度來看,每秒約 3.4 公里的速度與 X-43A 試驗機(X-43A Scramjet)的最大飛行速度相近,這是人類史上最快的飛機。而研究團隊發現,若鮑里索夫彗星在一百萬年前與克魯格 60 僅相距 5.7 光年,其速度將不足以使它飛越克魯格 60 ,而是會被吸引入其重力場。馬里蘭大學(University of Maryland)的天文學家葉泉志博士也認為,克魯格 60 相當有可能是該彗星的起源地。

葉博士表示除了距離外,彗星的飛離速度也是個關鍵證據:「飛離速度是有上限的,它沒有辦法一直加速到無限大,因為行星的質量也是有上限的。」而行星的質量便是決定其能將彗星加速到多快的關鍵。葉博士補充:「如木星的質量已相當大了,但不可能有行星的質量達到木星的一百倍,因為那就會形成一顆恆星了。」而波蘭研究團隊所提出的數據,正好落在克魯格 60 所能提供的最小飛離速度與距離範圍內。

未來觀測

觀測這些來自其他星系的星際天體,將能夠提供天文學家研究其他遙遠的星系,例如它們是否與太陽系內的彗星性質類似或有任何特別之處,正如斥候星帶來的一些新觀點一樣。葉博士也表示,任何我們從鮑里索夫彗星所發現的,都會與克魯格 60 有關。

然而,波蘭研究團隊也指出,目前該論文仍不能視為一個定論。天文學家仍在收集更多有關該彗星的資料,若新的數據顯示原先計算出的軌道是錯誤的,那就代表可能來自其他的星系。

參考資料:

  1. A Second Interstellar Visitor Has Arrived in Our Solar System. This Time, Astronomers Think They Know Where It Came From. (n.d.). LiveScience
  2. Dybczyński, P., et al., (2019, September 24). Kruger 60 — a plausible home system of the interstellar comet C/2019 Q4. arXiv.org
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