聯星系統(圖:Futurism)

恆星碰撞在宇宙中是相當罕見的,根據天文學家的估計,銀河系約每 1 萬年才會發生一次。而根據美國加爾文學院(Calvin College)研究團隊發表的研究顯示,如此稀有的事件將在 4 年後的 2022 年發生。

聯星系統

此碰撞事件將來自於一個聯星系統(binary system)—— KIC 9832227 ,由莫爾納教授(Lawrence Molnar )與其同事,以及來自阿帕契點天文台(Apache Point Observatory)和懷俄明大學(University of Wyoming)的學生共同發現。他們在 2013 年時發現此恆星的亮度有特殊的變化規律,再透過加爾文望遠鏡的觀測後,發現確實為一個密接聯星系統(contact binary)。兩恆星間的距離相當接近,使兩恆星的大氣層幾乎連接在一起。

天文學家曾在 2008 年時發現一個同為密接聯星的 V1309 Scorpii。因距離相當接近,且隨著時間繞行而逐漸接近,最後發生碰撞。因此,研究團隊認為 KIC 9832227 可能也會遵循類似的機制發生恆星碰撞。

2022 年

在進一步研究兩恆星間的軌道週期後,莫爾納教授得出結論,認為兩恆星將會於 2022 年相撞,並產生紅新星(Red Nova)。其亮度將可讓正處於北半球夜晚的人,在天鵝座(Northern Cross star)的位置以肉眼觀測到。

研究團隊將會在接下來的幾年,持續透過甚大天線陣(Very Large Array )、NASA 的紅外線望遠鏡設施(NASA’s Infrared Telescope Facility )及XMM-牛頓衛星(XMM-Newton spacecraft),更全面的觀測 KIC 9832227 光訊號。

團隊合作

此外,此研究也是在天文學界傳統研究方法上的一大突破。莫爾納教授表示:「現今大多數的天文學發現,都是由數千人的團隊及投入數十億元資金的計畫完成的。但此次的研究則完全打破了此規則,我們僅用了小型的望遠鏡,團隊則為一位教授與幾位學生共同參與。」

若此聯星系統的恆星確實於 2022 年發生碰撞,將會是天文學界成功預測恆星碰撞的首例。

 

參考資料:

  1. Today, U. (2017, November 28). Exploding binary stars will light up the sky in 2022. Futursim
  2. Molnar, L. (2017). A Precise Prediction of a Stellar Merger and Red Nova Outburst. 229th Meeting of the American Astronomical Society
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