SpaceX 火箭會將人造衛星送往小行星的衛星(圖:Pixabay)

美國太空總署 (NASA) 選擇與 SpaceX 合作,雙方將首度在 2021 年透過發射人造衛星,將一顆小行星偏離其移動軌道,避免撞擊地球。這趟任務要價 6,900 萬美元(約台幣 21 億元、港幣 5.4 億元)。

以衛星撞擊衛星

這項稱為「雙小行星轉向測試」(Double Asteroid Redirection Test,DART)的任務,將在 2021 年 6 月在加州一處空軍基地發射獵鷹 9 號運載火箭(Falcon 9),希望將一枚人造衛星撞擊小行星 Didymos(希臘語指「雙胞胎」)直徑 165 公尺的衛星 Didymoon,使小行星偏離軌道。

這項任務身負重任,因為一旦失敗後將會讓 NASA 開發的動力撞擊器技術(kinetic impactor technique)發展受阻,若是成功則可收集一些關鍵資料,以便未來用於對抗朝向地球而來的小行星。 NASA 預計等到 Didymos 距離地球 1,100 萬公里內時才加以攔截。根據 DART 網站指出,人造衛星將在 2022 年 10 月抵達目標,屆時將以每秒 6 公里速度撞上 Didymoon。

日本已先進行

屆時地球上的望遠鏡將記錄該撞擊對 Didymoon 的影響,並觀測 Didymos 的軌道是否偏移。 DART 團隊成員表示,透過這次觀察將有助於研究人員評估動力撞擊器的技術策略,以便將危險小行星偏移。

另外,歐洲太空總署(The European Space Agency)也將在 2023 年向 Didymos 發射 Hera 探測器,預計 3 年後抵達,將檢查衛星受撞擊後的狀況,並對衛星改變的軌道進行詳細測量。

DART 並非第一個撞擊小行星的任務,今年 4 月初,日本隼鳥 2 號(Hayabusa2)探測器將銅砲彈發射至龍宮小行星(Ryugu),希望挖掘原始的地底材料進行研究。

資料來源:

  1. Shah, S. (2019). SpaceX will assist NASA’s first-ever mission to redirect an asteroid. Engadget
  2. Wall, M. (2019). NASA Chooses SpaceX to Launch Asteroid-Walloping Mission. Space.com.

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