(圖: Guillem Anglada-Escude – IEEC/Science-wave/CC BY 4.0)

月球每年正以非常微小的距離離開地球,一項研究認為,當月球脫離地球軌道後,可能會形成一種新的星體——Ploonet。該研究認為,Ploonet 的存在能解釋許多天文學無法解釋的現象。

電腦模擬

該研究提出的假設與熱木星(Hot Jupiters)的形成過程相關。熱木星是一種以近距離與其恆星進行公轉的系外行星(exoplanet),熱木星的軌道大約距離恆星僅有 0.015 到 0.5 個天文單位。但由於行星難以在如此近的距離形成,天文學家普遍認為熱木星是在該太陽系外圍演化完成後才向內遷移的。

這項研究藉由模擬熱木星的遷移過程發現,原本繞行著熱木星的衛星,隨著其向恆星靠近遷移後,約有 48 % 會脫離軌道,並開始對著恆星公轉,形成 Ploonets。

未知的星體

該研究認為,這種星體的存在能解釋某些目前無法解釋的天文現象。例如,當這些衛星脫離軌道開始繞著恆星運轉後,其表面的水便會開始蒸發,產生如彗星般的尾巴,當這種彗星般的衛星經過行星時,就能解釋為何某些行星有異常的閃爍現象。此外,若這些衛星撞上行星,也能解釋某些系外行星周圍發現的奇異環狀結構。

參與研究的哥倫比亞安蒂奧基亞大學(University of Antioquia)天體物理學家馬里奧·蘇塞奎亞(Mario Sucerquia)表示:「這些現象在過去的研究中已被觀測到,我們僅是提出背後可能的形成機制。」

根據該研究的模擬結果顯示,Ploonet 的生命週期在宇宙的時間尺度下相當短暫,約有 50 %的 Ploonet 會在 50 萬年內與其恆星或原宿主行星相撞,最長也只會存在 100 萬年左右。因此,Ploonet 的存在能解釋為何天文學家仍未觀測到系外衛星(exmoons)。

未來發展

蘇塞奎亞也補充,我們的月球也很有可能在未來形成 Ploonet,畢竟月球目前約以每年 4 公分的速度離開地球。但以此速度估算,月球至少需要 5 億年的時間才會完全脫離地球軌道,因此還不需要擔心其未來的發展。

參考資料:

  1. Houser, K. (2019, July 10). Our Moon could escape Earth’s orbit and become a “ploonet”. Futurism
  2. Sucerquia1, M., et al., (2019, December 25). Ploonets: formation, evolution, and detectability of tidally detached. arxiv.org
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