火星(圖:NASA/VICTOR TANGERMANN)

美國太空總署(NASA)「洞察號」火星探測器(InSight)在 2018 年 11 月首次登上火星。最近,研究團隊發表了一系列透過洞察號觀測數據所發現的現象。

火星地震

其中值得一提的是,洞察號團隊終於確認火星地震非常活躍。主要研究員布魯斯·巴內特(Bruce Banerdt)表示:「我們終於首次獲知火星是一顆地震活躍的行星。火星上的地震活動比月球的地震活動更頻繁,但比地球少。」

洞察號的主要任務是偵測稱為「火星地震」(marsquakes)的震動。洞察號使用先進儀器「內部結構地震實驗」地震儀(Seismic Experiment for Interior Structure,SEIS)在 235 個火星日(Martian days)的週期內紀錄了 174 個不同的地震事件,成功完成這項任務。

多數的火星地震都會產生高頻地震,與阿波羅任務在月球偵測到的淺層地震相似。但是其中有 24 個震動頻率較低,表示火星內部正進行結構上的活動,而這是火星內部結構與演化史上的重要證據。

氣輝現象

此外,由於洞察號相機優異的夜間影像能力而發現到另一個現象,使得天氣科學團隊能確認在火星夜空中出現的奇怪光芒。

這個被稱為「氣輝」(airglow)的神秘現象被認為是天空中的光化學反應而造成。科學家以前就預測火星上會發生氣輝,但直到現在才被正式確認,而這歸功於洞察號上極度敏感的氣象感測器。

消失的塵捲風

洞察號的觀察結果也帶給研究團隊一個謎團。在洞察號的登陸處,科學家發現存在許多塵捲風(dust devil)證據;但根據洞察號最近的觀察,完全沒有這些塵捲風的跡象。

領導洞察號天氣科學團隊的康乃爾大學(Cornell University)唐·班菲爾德博士(Don Banfield)表示:「我們幾乎很確定捕捉到許多這些塵捲風的影像,但是無論是什麼原因,它們似乎是透光的,或是太透光了,以至於我們看不到它們。這是個相當大的謎團。」

未來動向

洞察號上氣象學儀器的精準度,使得科學家不斷發現到火星地表上及大氣動力學的謎團,而這些現象可能實際影響到火星地震活動。例如,2019 年夏天,科學家就注意到一波高頻火星地震恰巧與風的季節變化一致,顯示某些火星地震可能受季節的影響。

班菲爾德博士表示:「在地球上,你不會太擔心因季節變化而改變地震性,但這在火星上大部分是相關的。但這些特別訊號有些可能是大氣與地表的反應所造成,所以觀察它們如何隨季節而改變相當有趣。實際上這到底是什麼造成的,我們仍不清楚。」

因此,洞察號研究團隊預計要完成一整個火星年的觀察,並希望能不斷持續這項任務。洞察號若有更多時間收集火星的資料,研究團隊就有機會解開這些謎團。

參考資料:

  1. Tangermann, V., (2020, February 24). NASA Lander Detects Strange Glow in Sky of Mars. Futurism
  2. Ferreira, B., (2020, February 25). NASA’s Mars Lander Detected a Weird Glow in the Martian Night Sky. Vice
  3. Banerdt, W. B. et al., (2020, February 24). Initial results from the InSight mission on Mars. Nature Geoscience. doi.org/10.1038/s41561-020-0544-y
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