下視丘和杏核的大小相當,主要功能是連接神經系統與調節內分泌系統 (圖: thought co)

艾爾伯特愛因斯坦醫學院紐約分校(Albert Einstein College of Medicine in New York)的研究人員成功利用白鼠測試一個新的療法,可以治療老化相關疾病,甚至是老化本身。研究人員發現,下視丘——一個負責調節內分泌及新陳代謝的腦部區域,在老化中扮演一個關鍵的角色。

研究員蔡東升(Dongsheng Cai)在一個報導說:「我們的研究顯示動物下視丘的神經幹細胞會隨著生命減少,這個減少會加速老化。」但他們發現,這過程是可逆的。

關鍵在於大腦

為了找出幹細胞消失和老化之間的關係,他們將一種會破壞 70% 神經幹細胞的毒素施打入白鼠。蔡東升解釋:「比起控制組的白鼠,這種破壞會大幅度的加速老化,那些幹細胞被破壞的白鼠也比正常白鼠較早死亡。」

在第二個實驗中,研究人員將神經幹細胞植入較老的白鼠腦中。植入幹細胞後,白鼠的生命被延長了 10%-15%,並在數個月內保持健康的生理及心理狀況。

掌握老化

過去,有其他研究人員提出下視丘有影響老化的跡象,但從來沒有清楚的查明。蔡東升的團隊似乎提供了遺漏的關鍵連結,未來或許可以顯著的幫助抗老研究進步。哈佛醫學院的大衛·辛克萊(David Sinclair)告訴《衛報》:「這是一個突破。大腦控制著我們的壽命。」

自從科學家提出老化本身是一個可以被治癒的疾病,老化相關的研究在過去幾年增加了不少。不意外的,很多潛在的治療方法都跟一些大腦功能有關。有的在研究粒線體,有的在研究已經被拿來治療老化的藥物,甚至有一個研究在探索利用年輕血液來輸血的抗老潛力。

對於蔡東升的研究團隊來說,下一步是人體測試,他們希望儘早執行臨床試驗。蔡東升告訴《衛報》:「人體當然更複雜,但只要機制按照基本原則,你就可能看到調節所帶來的效果。」

 

參考資料:

  1. Zhang, Y., Kim, M. S., Jia, B., Yan, J., Zuniga-Hertz, J. P., Han, C., & Cai, D. (2017). Hypothalamic stem cells control ageing speed partly through exosomal miRNAs. Nature, 548(7665), 52-57. doi:10.1038/nature23282
  2. Sample, Ian. “Stem cell brain implants could ‘slow ageing and extend life’, study shows.” The Guardian, Guardian News and Media, 26 July 2017, The Guardian.
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