(圖:Agricultural Research Service/Wikimedia Commons)

俄羅斯生物學家於西伯利亞永凍土中採集了已冰封 42,000 年的土壤樣本,並且從中解凍了與土壤一同冰封數萬年的線蟲( nematodes )。

經過了數週的培育後,這些線蟲開始活動、進食,展現出明顯的生命跡象。打破了過去紀錄中,動物能在低溫中休眠的最長時間記錄。

永凍土

研究團隊自北極採集了共 300 種不同地區的凍土樣本,其中位於俄羅斯東北方的樣本中發現了兩種線蟲。第一個樣本中發現的是 Panagrolaimus 屬線蟲,此凍土採集自 30 公尺深的坑洞中,冰封了近 32,000 年;另一樣本中為 Plectus 屬線蟲,採集自 3.5 公尺下的凍土,冰封了 42,000 年。

研究團隊堅信採集過程中完全無生物污染發生,而這些凍土層因季節性變化最多僅會解凍 0.8 公尺的深度,甚至在此區域最溫暖的 9000 年前,也無證據顯示其解凍至 1.5 公尺的深度以下。因此,這些線蟲幾乎可確定已有數萬年的歷史。

休眠

雖早在 2000 年,就已有科學家成功喚醒休眠 2.5 億年的一種芽孢桿菌(Bacillus bacteria),但在構造較細菌複雜的動物中,就算如緩步動物(tardigrade、又稱水熊蟲)這種能在太空等艱困的環境中生存,也僅能休眠近 30 年的時間。 因此,此次發現動物也能在低溫中休眠數萬年的時間是相當令人振奮的。科學家希望,未來可透過研究這種動物的休眠機制,將類似的機制應用於低溫器官運送,甚至是保存整個人體。

遠古病菌

但這也為生物學家帶來了一個隱憂。若在全球暖化下,各地的永凍層開始解凍,是否會有冰凍數萬年的病原體被釋放出來

這些線蟲雖然對人類無害,但它們的復甦正是細菌、動物、植物和真菌等生物皆有可能從數萬年的冰封中再次甦醒的證明。所以,我們目前只能努力減緩氣候變化的速度,以防造成生態浩劫。

 

參考資料:

  1. McRae, M. (n.d.). A Tiny Worm Frozen in Siberian Permafrost For 42,000 Years Was Just Brought Back to Life. SCIENCE ALERT
  2. Shatilovich, A. V., Tchesunov, A. V., Neretina, T. V., Grabarnik, I. P., Gubin, S. V., Vishnivetskaya, T. A., . . . Rivkina, E. M. (2018). Viable Nematodes from Late Pleistocene Permafrost of the Kolyma River Lowland. Doklady Biological Sciences, 480(1), 100-102. doi:10.1134/s0012496618030079
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