梅杜莎病毒(圖:G. Yoshikawa et al./J. Virol. 2019 (CC BY 4.0))

科學家於日本一處溫泉中發現一種病毒,具有將變形蟲「石化」的能力,就如同希臘神話中的女妖一般,因此將其稱為「梅杜莎」(Medusa)。此種病毒屬於巨型病毒的一種。正如其名,巨型病毒具有比一般病毒更大的基因組。

梅杜莎

此種病毒能感染一種稱為棘變形蟲(Acanthamoeba castellanii)的單細胞生物。研究團隊在實驗室的培養皿中,讓變形蟲感染此種病毒。發現梅杜莎病毒會促使變形蟲形成厚的外層,並進入休眠狀態,稱之為孢囊形成(encystment)。雖在一般自然的條件下,變形蟲也會進入孢囊形成的狀態。但此病毒能促使變形蟲進入如同「石化」般狀態的能力,讓研究人員聯想到希臘神話的梅杜莎女妖。在神話中,凡是直視梅杜莎眼睛的人,都會變成化石。

梅杜莎病毒科

由京都大學(Kyoto University)及東京理科大學(Tokyo University of Science)組成的研究團隊發現,此種病毒的衣殼(icosahedral capsid)表面具有相當特別的特徵,有超過 2,600 個圓頭突出狀的蛋白質。此病毒與一般的巨型病毒不同,因此研究人員認為,應該將其歸類在巨型病毒下的一個新家族——梅杜莎病毒科(Medusaviridae)。

演化過程

此外,研究團隊發現梅杜莎病毒的部分基因也出現在其變形蟲宿主身上。表示這兩種生物之間的感染關係從遠古時代便開始了,使得兩種微生物能在演化的途徑上交換基因。研究人員表示:「梅杜莎病毒是一種相當特別的巨型病毒,這種病毒仍然保留了病毒與宿主在演化上相當古老的交互作用足跡。」

科學家計劃將會持續研究此種病毒,希望能夠從中發現病毒與一般生物體在演化過程上的關係。

 

參考資料:

  1. Yoshikawa, G., Blanc-Mathieu, R., Song, C., Kayama, Y., Mochizuki, T., Murata, K., . . . Takemura, M. (2019). Medusavirus, a novel large DNA virus discovered from hot spring water. Journal of Virology. doi:10.1128/jvi.02130-18
  2. Rettner, R. (2019, March 04). Giant Newfound ‘Medusa’ Virus Turns Amoebas to ‘Stone’. LiveScience
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