如果這對人類有效的話,結果會讓人非常驚訝。

較危險的膽固醇

在一項極具野心的嶄新基因編輯研究中,科學家們使用以 CRISPR 為基礎的編輯器,來停止猴子中會製造低密度脂蛋白膽固醇(low-density lipoprotein cholesterol,LDL cholesterol)的基因。這對於未來某一天,能根除造成人類心血管疾病的主因而言,是一項很重要的研究。

相較於高密度脂蛋白(high-density lipoprotein,HDL)膽固醇,LDL 通常被認為是「不好」的膽固醇。這是因為,雖然 HDL 會進入肝臟而被安全地處理,但是 LDL 會直接進到血液中,這會在血管內形成危險的堆積,導致動脈被阻塞而造成心肌梗塞或是中風。

絕佳實驗結果

根據最近發表於科學期刊《自然》(Nature)的論文,來自賓州大學(University of Pennsylvania)、以及私人公司 Verve Therapeutics 的研究人員研發了一種一次性基因療法。其中,在將該療法直接注射到猴子的肝臟之後,能夠在一周內降低牠們體內 LDL 膽固醇的濃度 60%。

在這項特殊的研究當中,研究人員以會對蛋白質 PCSK9 進行編碼的基因 PCSK9 為目標,並停止它們的運作。在某些案例中,過度活躍的基因 PCSK9 會製造太多蛋白質 PCSK9,而這會干擾身體從循環系統中清理出 LDL 膽固醇的能力,導致罹患心血管疾病的風險變得更高。在進行療程一周之後,血液中蛋白質 PCSK9 的濃度降低 90%,這解釋了為何 LDL 膽固醇會降低 60%;此外,在一次性注射之後,同樣的 LDL 膽固醇濃度至少維持了十個月。

未來發展

此療法是否適用於人類上還很模糊。一位 Verve Therapeutics 的發言人就拒絕針對此議題進行評論。不過,雖然要將在動物模型上有效的基因療法,用在人類患者上進行測試之前,通常還有一段很長的法規之路要走,但是如果未來真的能這麼進行,那麼這種膽固醇療法在靈長類動物(而不是老鼠)中效果很好的事實確實令人鼓舞,可以作為迎接人類研究到來的一個象徵。

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參考資料:

  1. Robitzski, D., (2021, May 22). Scientists Gene-Hacked Monkeys to Fix Their Cholesterol. Futurism
  2. Musunuru, K. et al., (2021, May 19). In vivo CRISPR base editing of PCSK9 durably lowers cholesterol in primates. Nature. doi.org/10.1038/s41586-021-03534-y
  3. 圖片來源:https://futurism.com/neoscope/gene-hacked-monkeys-fix-cholesterol(圖:ERIK VELAND VIA FLICKR)
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