翼龍幼年時的骨骼比成年更為強壯

一項化石分析顯示,翼龍幼年時的骨骼比成年時更強壯,而骨骼對起飛至關重要,剛孵化的翼龍可能就已經直接從殼裡飛出來,儘管這些小翼龍的飛行方式可能與成年翼龍的飛行方式有些不同。

研究人員在7月22日的《科學報告》(Scientific Reports)上報告說:「對胚胎翼龍、新孵化翼龍和成年翼龍的化石進行分析結果發現,這些小生物從一剛出生就很強壯且靈活。」翼龍是一種古代飛行爬行動物,從三疊紀到白堊紀(2.28億至6600萬年前)與恐龍生活在一起。

成年前就能進行遠距離飛行

科學家們對早期翼龍的生命形式知之甚少,包括它們的後代是否會使用翅膀飛行還是只會用滑翔的方式,了解這個就能知道小翼龍是否在準備飛行前就一直處於父母的照顧之下,但最近越來越多考古發現爬行動物早期就已經自行獨立,比如考古學家在翼龍胚胎的翅膀上發現飛行膜,甚至還有一種微小的無齒龍幼龍,它在長到成年體型之前就能進行遠距離的飛行。

研究人員開始研究這些骨頭,英國南安普頓大學(University of Southampton)的古生物學家達倫·奈什(Darren Naish)和他的同事們將胚胎和羽翼孵化的化石與兩個物種——翼龍(Pterodaustro guinazui)和董氏中國翼龍(Sinopterus dongi)的成年化石進行了比較。研究人員分析了翼展、翼骨強度和翼能承載的載荷。

「翼龍寶寶肯定會飛。」加州大學伯克利分校的古生物學家凱文·帕迪安(Kevin Padian)說:「飛行的三個關鍵因素是需要有強壯的骨骼、足夠長時間在空中停留的肌肉群以及翅膀皮膚中堅固的角蛋白纖維,類似於鳥類的羽毛,但我們的研究對最後兩項條件的資料都非常少。」

早熟現象並不罕見

過去科學家發現小海龜的肱骨比許多成年海龜的肱骨要強壯得多,幼鳥的翅膀也比成年鳥短而寬,這表明它們或許有一定的能力靈活地改變方向和速度,前提是不要求牠們遠距離飛行。

帕迪安表示:「在大多數動物世界當中,幼兒動物能夠養活自己並不罕見,早熟甚至是脊椎動物的常見現象並不例外,反而只有經過父母長期照料的動物,比如靈長類動物,才會有一段時間內處於需要被保護且無助的狀態。」

圖片來源:MARK WITTON

資料來源: Carolyn Gramling(2021,JUL 22).Pterosaurs may have been able to fly as soon as they hatched. Sciencenews

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