獨創號首次飛行成功

4月19日禮拜一美國航天局NASA在火星的獨創號直升機成為歷史上第一架在地球以外的星球上進行動力控制飛行的飛機。美國東部時間6點46分(太平洋時間3點46分),美國宇航局噴氣推進實驗室的團隊證實,在通過美國宇航局的「毅力」號火星探測器接收到直升機傳回的數據後,首次飛行成功。

美國國家航天局代理局長史蒂夫·尤爾奇克說:「NASA實現了一個曾經被認為不可能的太空探索目標,這是悠久而傳奇的故事,獨創號絕對是很棒的成果,我們不知道獨創號將會把我們引向何方,但今天的成果表示,至少在火星的天空上人類科技沒有極限。」

這架太陽能直升機首次在美國東部時間3點34分(太平洋時間12:34分)升起,在獨創號團隊確定這段時間具有最佳的飛行條件後,數據皆顯示,直升機已爬升至規定的最高高度10英尺(3米),並保持穩定盤旋30秒,接著在經歷了39.1秒的飛行後,它開始下降,並在火星表面著陸。

無法從地球上實時觀測

獨創號最初的飛行演示是由機載導航和控制系統運行再由噴氣推進實驗室團隊開發的算法進行駕駛,由於數據必須通過軌道衛星和美國宇航局NASA的Deep Space Network在數億英里之外從這顆紅色星球發送和返回,因此獨創號不能靠操縱桿飛行,而且也無法從地球上實時觀測到它的飛行。

美國國家航空航天局副局長托馬斯·左布臣宣佈了此次飛行所在的火星地點,並說到:「現在,在萊特兄弟成功進行首次飛行的117年後,美國宇航局的獨創號在另一個世界成功地完成了這驚人的壯舉。」左布肯還表示:「我們將這個地球以外的第一個機場命名為萊特兄弟機場,以表彰航空界不斷推動探索的創造力和創新。」

團隊考慮擴大飛行

第一次飛行充滿了未知因素,包括了這顆紅色星球的重力跟地球相較下來要低得許多,差不多只有地球的三分之一而且大氣層極其稀薄,表面的壓力也只有地球的1%,這意味著直升機上的兩個4英尺(1.2米)寬的旋翼葉片與空氣分子進行相互作用的程度相對較低。

目前是飛行測試窗口的第16個火星日,在接下來的三次測試當中,直升機團隊將會接收並分析測試中的所有數據和圖像,並為第二次試驗試飛制定計劃,計劃不會在4月22日之前,等到直升機通過第二次飛行測試那天,獨創號團隊將考慮如何最有效益地擴大飛行輪廓。

圖片來源:NASA/JPL-Caltech

資料來源:NASA/Jet Propulsion Laboratory(2021,April 19).NASA’s Ingenuity Mars Helicopter succeeds in historic first flight. Sciencedaily

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