(圖:Anatoly Zak/Russian Space Web)

美國和俄羅斯身為軍事大國,在政治上有眾多的分歧,兩國政府歷史上往往亦因此阻撓兩地科學家的合作。但最近,美國和俄羅斯的工程師,卻正擬訂一項最新的太空合作計劃,互相分享航天技術及知識,讓人類繼續往外太空發展。

促成是次合作,是由於目前國際太空站將於 2024 年退役,屆時多個合作國家將失去一個重要的行動基地,影響未來太空任務的難度。因此,美國已開始準備他們的後路,獨自投資多間包括 SpaceX 的私人公司,協助他們進入地球軌道,同時研發獵戶座飛船和一架名為太空發射系統(Space Launch System)的超重型火箭,為未來外太空戴人任務、甚至火星登陸作好準備 。

國際合作前途未卜

歐洲航天局(ESA)有見美國的計劃,亦同意繼續合作,幫助興建及提供獵戶座飛船的推進系統。但身為美國以外,在國際太空站計劃地位最高、貢獻最大的俄羅斯,至今卻仍未承諾參與未來的合作。

原因之一,是因為近年俄羅斯經濟危機,政府大大削減了國家航天開支。不過,阻撓太空合作最大的元兇,是美俄兩國政府持續惡化的關系。不過,當美國太空總處 NASA 與俄羅斯宇航局就合作問題局勢緊張之時,兩地的公程師卻決定自行合作,結合兩地人才研發未來航天技術。

近月球基地的概念圖(圖:Anatoly Zak/Russian Space Web)

合作新一頁

美國如波音(Boeing)、洛克希德‧馬丁(Lockhart Martin)等航天公司,以及俄國宇航任務承辦商 RKK Energia 和 GKNPTs Khrunichev,正發起一個全新合作計劃。他們在眾多任務策略中,均傾向在月球附近興建一個國際太空基地。這基地將可成為未來小行星研究,及火星任務的大本營。

合作雙方似乎了解他們需要對方的原因,亦明白各自所需的工作。俄羅斯一方,擁有非常先進的太空棲息科技,擅長研發及運作太空基地。而美國正正需要他們這項專長,為獵戶座飛船的船員改善身活環境,令他們不必困在飛船的控制室,為未來任務帶來更多可能性。

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興建近月球基地,有助未來載人登月任務(圖:Boeing)

另一邊廂,俄羅斯亦可在本次合作獲取大量得益。據估計,俄國在任何情況下,也無法在 2030 年前興建與美國太空發射系統同級的火箭。單單為了登陸月球,俄國便需要進行一項累贅的發射程序,共需四次不同的火箭發射。但如合作成功,俄國宇航局便可利用美國超重型火箭技術,提早十年到達月球。

那究竟為何要在月球附近興建基地?發言人表示,此舉可打開多個可能性,包括利用遙控系統,從近月球基地操控探測車研究月球;基地亦可以用以研究鄰近月球的小行星;另外,由於基地鄰近月球,太空人甚至可親自到訪月球進行任務。跟據一份建議書,美國太空人及俄國宇航員,可共同嘗試在月球上進行一個 400 日的任務,模擬未來火星任務。

目前的國際太空站 (圖:ISS)
目前的國際太空站 (圖:ISS)

官方反應

上星期,這個美俄合作計劃將他們最新的建議書,發表於國際太空站的研究及發展會議中,不過至今這些公程師及承辦公司仍未獲得官方支持。因此,計劃目前仍有很多未定的因素,包括基地的確實位置以及兩國承擔的責任等問題。

目前,美國太空總處表示欣賞航天工業為合作付出的努力,但強調此計劃目前末經太空總處的認可或委託,發言人表示:「直至我們認真查看他們的計劃內容,我不能作出任何的判決。但看見航天工業為太空發展所造的一切,非常令人鼓舞。 」他亦指出,計劃內容大致與太空總處的目標一致,在月球附近興建基地探索外太空:「不要把它看成一個圍繞月球的太空站,試把它想成一個火星運輸系統。」

有專家指,世界多國經過太空站多年的合作,為人類作為一個星球、一個物種合作建立了深厚的基礎。如未來的合作計劃能夠繼續成功,將會為人類發展踏出重要的一步;但一旦合作失敗,或被政府阻撓,這將無疑象徵人類文明退步,情況值得令人思考。

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