BRUIE(圖:NASA 噴氣推進實驗室)

NASA 噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)研發的浮力控制冰層下探測器(Buoyant Rover for Under-Ice Exploration,BRUIE)在 2019 年年底正式開始在南極洲進行測試,BRUIE 的目標將是尋找系外行星冰層下海洋可能存在的微生物。

外星海洋 

天文學家一直認為,木衛二(Europa)與土衛二(Enceladus)厚重的冰層下可能隱藏著海洋,而在 NASA 噴氣推進實驗室領導 BRUIE 計畫的凱文·漢德(Kevin Hand)相信這個海洋中可能孕育著外星微生物。但一般的探測器無法抵達如此嚴苛的環境,因此 NASA 開始建構能穿過長達 10 到 19 公里厚冰層,並能安全在下方海洋進行探索的堅固探測器。

漢德表示:「覆蓋在系外行星表面的冰層就像是通往下方海洋的窗口,而在這其中發生的化學反應也許能孕育外星生命,如同覆蓋在地球南北極的冰層一様。」

BRUIE

團隊認為南極冰層的環境與外星海洋類似,因此能作為絕佳的地點進行 BRUIE 的測試。能在此環境中安全移動的探測器要克服許多挑戰,此計畫的首席工程師安迪·克萊斯(Andy Klesh)表示:「在這個環境下,洋流可能會讓探測器撞上冰層,同時為了保持在固定的位置也需要耗費大量的能量。而 BRUIE 利用浮力保持固定在冰層下方,能抵擋大部分洋流不會產生撞擊損壞。同時,BRUIE 也能安全關閉電源,僅在需要進行探測時才會開啟,以便在此環境中進行長達數個月的探索。」

未來發展

BRUIE 未來將裝載許多用於尋找外星海洋生命的量測儀器,並記錄溶氧量、海水鹹度、壓力與溫度等重要指標。但團隊也表示木衛二與土衛二的環境與地球相差甚遠,而探測器只能朝著與地球相似的生命進行探索,因此若外星海洋發展出生理機制完全不同的微生物,可能會難以辨識。

NASA 將於 2025 年執行木衛二飛越任務(Europa Clipper),將發射探測器前往木衛二衛星收集相關資料,為未來探索冰層下海洋生命奠定基礎。

參考資料:

  1. Aquatic Rover Goes for a Drive Under the Ice. (2019, November 18). JPL
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