BRUIE(圖:NASA 噴氣推進實驗室)

NASA 噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)研發的浮力控制冰層下探測器(Buoyant Rover for Under-Ice Exploration,BRUIE)在 2019 年年底正式開始在南極洲進行測試,BRUIE 的目標將是尋找系外行星冰層下海洋可能存在的微生物。

外星海洋 

天文學家一直認為,木衛二(Europa)與土衛二(Enceladus)厚重的冰層下可能隱藏著海洋,而在 NASA 噴氣推進實驗室領導 BRUIE 計畫的凱文·漢德(Kevin Hand)相信這個海洋中可能孕育著外星微生物。但一般的探測器無法抵達如此嚴苛的環境,因此 NASA 開始建構能穿過長達 10 到 19 公里厚冰層,並能安全在下方海洋進行探索的堅固探測器。

漢德表示:「覆蓋在系外行星表面的冰層就像是通往下方海洋的窗口,而在這其中發生的化學反應也許能孕育外星生命,如同覆蓋在地球南北極的冰層一様。」

BRUIE

團隊認為南極冰層的環境與外星海洋類似,因此能作為絕佳的地點進行 BRUIE 的測試。能在此環境中安全移動的探測器要克服許多挑戰,此計畫的首席工程師安迪·克萊斯(Andy Klesh)表示:「在這個環境下,洋流可能會讓探測器撞上冰層,同時為了保持在固定的位置也需要耗費大量的能量。而 BRUIE 利用浮力保持固定在冰層下方,能抵擋大部分洋流不會產生撞擊損壞。同時,BRUIE 也能安全關閉電源,僅在需要進行探測時才會開啟,以便在此環境中進行長達數個月的探索。」

未來發展

BRUIE 未來將裝載許多用於尋找外星海洋生命的量測儀器,並記錄溶氧量、海水鹹度、壓力與溫度等重要指標。但團隊也表示木衛二與土衛二的環境與地球相差甚遠,而探測器只能朝著與地球相似的生命進行探索,因此若外星海洋發展出生理機制完全不同的微生物,可能會難以辨識。

NASA 將於 2025 年執行木衛二飛越任務(Europa Clipper),將發射探測器前往木衛二衛星收集相關資料,為未來探索冰層下海洋生命奠定基礎。

參考資料:

  1. Aquatic Rover Goes for a Drive Under the Ice. (2019, November 18). JPL
You May Also Like

物理學家們說,他們打造出了可以「永久」運作下去的原子雷射

一項嶄新的突破,讓物理學家們能創造出表現起來如同雷射光的原子束,理論上可以「永久」存在。這表示說,儘…

哈佛生物學家計劃兩年內復活猛獁象

美國哈佛大學一班科學家利用 CRISPR/Cas9 基因剪輯技術,計劃將猛獁象的 DNA 融入大象胚…

科學家對天王星上出現的奇怪斑點很感興趣!

太陽系第三大行星天王星 天王星是從太陽數來第七顆、倒數第三顆行星,也是太陽系第三大行星,軌道半徑為2…

科學家在琥珀中發現恐龍尾巴樣本

根據一個昨日發表於《當代生物學》(Current Biology)期刊中的報告,一班科學家最近竟在一…

不含 BPA 的產品未必安全!研究指出 BPA 替代品同樣有生殖毒性

許多塑膠業者因 BPA 的生殖毒性,紛紛以其他化合物替代,並標榜產品「不含BPA」,以緩解消費者的購…

NASA朱諾號探測器拍下史上最完整的木星3D圖!大紅斑已滲透到地表下

木星的風暴滲透到地表下 木星混亂的大氣層一直以來都吸引著天文學家的注意,為此人類試圖瞭解這些大氣層背…