NASA 即將探索一顆能導致全球經濟崩潰的小行星

開採小行星的畫家構想(圖:Peter Rubin, JPL-CALTECH)

最近,NASA 宣布了兩項新計劃,Lucy 和 Psyche,探索一顆富含礦物質,價值足以令全球經濟崩潰的小行星。

小行星16 Psyche

16 Psyche 於 1852 年由義大利天文學家 Annibale de Gasparis 發現,以希臘神話人物普賽克(Psyche)命名。

16 Psyche 位於木星和土星之間的特洛伊小行星帶,直徑約 210 公里。這顆小行星與地核結構極為相似,幾乎全部由鐵和鎳構成,重量在整個小行星帶中位居前十。

Lucy 計劃

NASA 計劃分別於 2021 年及 2023 年發射兩艘無人飛船 Lucy 及 Psyche 探索這顆小行星。

2021年10月,搭載機器人的無人航天器 Lucy 將率先開始對 16 Psyche 進行探索。發射後,Lucy 將用六年的時間抵達目的地,在接下來的 20 個月,Lucy 將對 16 Psyche 進行地形勘測和其他研究。

計劃負責人 Harold F. Levison 表示,帶外行星形成時的遺留物形成了今天的特洛伊小行星帶。太陽系誕生之初,由於不斷抵受撞擊和爆炸,在漫長的歲月裡,一個如火星般巨大的原行星(protoplanet)最終四分五裂。其中的一塊碎片,很可能形成了今天的 16 Psyche。

亞利桑那州立大學(ASU)教授 Lindy Elkins-Tanton 表示,由於 16 Psyche 構造與地核相似,我們不僅可以更深入地了解自己的星球,還可以進一步了解其他類地行星或岩態行星,如金星、火星、水星的構造。

社會和經濟意義

除了重要的科學意義,由於 16 Psyche 富含鐵元素,探測計劃很可能催生一個全新的工業領域。由於某些小行星上富含金、鉑、銅、鐵等元素,所以經濟價值非常之高。

以 16 Psyche 為例,單以鐵元素計算,Elkins-Tanton 估計,16 Psyche 上的鐵資源總值約 1 千兆美元。這意味著僅靠這顆小行星上的資源,就可以清空全球 60 萬億的債務,並且讓每個人都過上優渥的生活。然而,如果使用不當,可能會導致全球經濟崩潰。

隨著智能手機、電腦和其他科技產品的普及,全球對礦物資源的需求日益高漲,開採小行星上的資源顯得尤為誘人。地球附近將近一萬顆小行星上均擁有豐富的礦物資源,一些私立公司已準備行動,透過美國國會最近通過的「小行星法案」(The Asteroid Act),規範這個即將興起的行業。

舒超
明日科學編輯,科大生命科學學院研究生,目前努力畢業中。做實驗之餘,喜歡讀書寫字,學習語言。鐘情中國古典文學。希望有朝一日走遍天下,增廣見聞。