小行星貝努示意圖(圖:NASA)

美國太空總署(NASA)的探測船歐西里斯號(OSIRIS-REx),從 2018 年 12 月開始圍繞著距太陽約 1.6 億公里的小行星貝努(Bennu)繞行。最近,科學家發現這顆直徑約 487 公尺的小行星持續噴發出一些岩石。

不明噴發

一項研究指出,NASA 研究人員觀察到貝努從「地表不特別顯著的位置」噴發出物質。自 2019 年 1 月起,科學家就觀察到貝努噴出小岩石至少 3 次。

歐西里斯號的主要研究員,亞利桑那大學(University of Arizona)的但丁·勞雷塔教授(Dante Lauretta)表示:「在貝努帶來的許多驚喜之中,噴出岩石顆粒這件事激起了我們的好奇心,而我們過去數個月來一直在調查這個謎題。這是拓展我們對小行星行為模式相關知識的絕佳機會。」

顛覆現有知識

研究人員試圖找出什麼原因導致這些噴發事件。亞利桑那大學的天文學家卡爾·亨根洛(Carl Hergenrother)表示:「從來沒有人如此近距離觀察一顆活躍的小行星。不久之前,傳統觀念還認為小行星是改變不大的死星體。」

可能原因

科學家對這項發現有不同的理論。流星體(Meteoroid)的衝擊可能造成貝努彈出較小的碎片。或者,小行星大幅度振盪的表面溫度可能造成了「表面應力破裂」(surface stress fracturing),進而造成岩石移位。也可能是水蒸氣造成壓力累積,導致岩石顆粒從巨石的縫隙及孔洞中噴出。然而截至目前為止,科學家對此現象仍有許多疑問。

亨根洛表示:「我們現在看到的東西是我們從地面上無法看到的。因此,我們仍在思考的問題是,我們看到的是一個較低強度的過程,其他活躍的小行星上也發生類似的情況,或者這是完全不同的事件?」

參考資料:

  1. Tangermann, V., (2019, December 9). NASA Baffled: Asteroid Bennu Keeps Spitting Out Small Rocks. Futurism
  2. Lauretta, D. S. et al., (2019, December 6). Episodes of particle ejection from the surface of the active asteroid (101955) Bennu. Science. DOI: 10.1126/science.aay3544
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