雖然,非洲的熱帶雨林並沒有像亞馬遜雨林Amazon rainforest)或是東南亞的叢林般獲得一樣多的注意,但是這並未說明它們對全球碳循環的整體重要性。新研究顯示,比起亞馬遜森林,非洲最高的山區森林每公頃可以儲存的碳更多,遠超過我們所認為的能力。

比想像中大的樹林

英國約克大學(University of York)以及挪威生命科學大學(Norwegian University of Life Sciences)的熱帶雨林生態學家阿依達·顧尼-桑切斯博士後研究員(Aida Cuni-Sanchez)說:「這個結果蠻令人意外,因為我們預設山區的氣候會導致形成低碳森林。這是由於山區較低溫,且長期被雲霧所覆蓋,因此應該會造成樹木生長變慢;而同時,在樹木倒下死亡之前,強勁的風以及陡峭不穩的斜坡可能會限制它們能夠長得多大。」

但是非洲似乎擁有跟其他大陸不一樣的樹木。即使在嚴峻的山區環境下,研究人員發現很多樹木直徑都長到超過 70 公分,這正儲存了與非洲其他地方的低地森林和婆羅洲(Borneo)的森林一樣多的碳。

森林重要性

不幸的是,這些同樣的原始森林(old-growth forests)正是因為進行伐木、採礦、農耕以及政治動盪而被砍掉的樹林。自從 21 世紀以來,至少已經喪失 80 萬公頃的山區森林,大部分是位於剛果民主共和國、烏干達、以及衣索比亞的森林。根據研究人員的計算,這相當於釋放超過 4 億 5000 萬噸的二氧化碳到大氣當中。而在下一個 10 年,如果人類不遏止砍伐森林,非洲大陸可能會再喪失 50 萬公頃的土地。

研究人員寫到:「對於很多非洲國家,對於山區的碳儲存更佳了解是很重要的,尤其是在東非,這些地區的山區森林代表著大部分現存的常青原始森林植被。將這些生態系統中的碳儲存進行定量,對於估計因森林砍伐以及森林退化而造成的全國碳損失而言是很重要的。對原始山區森林的碳儲存進行定量亦有助於約束由復原的天然森林所吸收的潛在碳量……」

研究內容

然而至今,幾乎沒有任何研究進行關於非洲森林儲存碳的能力。事實上,研究作者們說來自非洲山區的數據「異常稀少」。

舉例來說,一份在 2019 年,對 2006 年政府間氣候變化專門委員會(Intergovernmental Panel on Climate Change,IPCC)報告的更新中指出,非洲山區的原始森林具有與其他高海拔地區的次生林(secondary forests)同樣的碳儲存能力,大約是每公頃 89 噸的碳。

但是這很有可能是大大的低估了。在這篇新研究中,當研究人員分析橫跨一打非洲國家的 44 個山區的原始森林時,他們發現每公頃的碳儲存潛力為 150 噸,幾乎比 IPCC 報告中的數據多出 2/3。

這個數據幾乎與非洲低地森林的數據水平相同,而且兩種森林都具有低立木度(stem density)與大量的大棵樹木。這代表,高海拔的因素幾乎並未如同世界其他地區般地影響非洲森林的結構與碳儲存。

研究作者們發現,雖然在山區森林間的碳儲存上具有一些變異,但是這些差異與海拔高度無關。事實上,研究作者們發現,比起其他熱帶地區的山區森林,非洲的熱帶山區森林儲存了約 70% 更多的碳。

顧尼-桑切斯博士後解釋:「雖然我們知道是什麼讓非洲森林很特別,但是我們還不知它們為何與眾不同。很有可能,在非洲,像是大象等大型草食動物的存在,在山區森林的生態上扮演了重要的角色,因為這些大型動物會散播種子與養分,並且吃掉小棵的樹,製造出空間以讓其他樹能長大一點,但這還需要進一步的調查。」

急需好好保存

今天,14 個非洲國家已經致力於參與波昂挑戰(Bonn Challenge),也就是要在 2030 年前復原 3 億 5000 萬公頃被砍伐的土地,以對抗生物多樣性的流失、地域的貧窮問題、以及氣候變遷。新的結果顯示我們必須保存整個非洲大陸高處及低處的森林,以達成此崇高的目標。

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參考資料:

  1. Cassella, C., (2021, August 28). African Mountain Forests Store More Carbon Than We Thought But They’re Vanishing Fast. ScienceAlert
  2. Cuni-Sanchez, A. et al., (2021, August 25). High aboveground carbon stock of African tropical montane forests. Nature. doi.org/10.1038/s41586-021-03728-4
  3. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/african-tropical-forests-store-way-more-carbon-than-we-thought-but-it-s-disappearing-fast(圖:guenterguni/E+/Getty Images)
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