實驗所選用的蠕蟲Heligmosomoides polygyrus ( 來源:D. Davesne/Wikipedia )

研究發現寄生蟲感染可改變小鼠的新陳代謝、免疫反應與基因表達,使得即使在高脂肪飲食的情形下,體重也能與正常飲食無異。詳細機制尚不明朗,但似與免疫調節有關。

非「消耗宿主養份」可以解釋

美國麻州總醫院與哈佛大學合作研究團隊,將小鼠分為兩組,分別以一般與高脂肪飲食餵養。並在不同飲食組中,又各選取一組感染多形螺旋線蟲 ( Heligmosomoides polygyrus )。共四個組別,進行了為期 65 日的觀察。

結果顯示:僅高脂肪飲食而未受線蟲感染的小鼠體重上揚 ( 下稱甲組 ) ,然同樣接受高脂肪飲食但受感染的個體 ( 下稱乙組 ),體重變化卻與一般飲食者相仿。而這樣的結果,並非單純「寄生蟲消耗宿主養份」可以解釋的。

效果可藉免疫細胞轉移

在乙組中,小鼠的新陳代謝、免疫反應,甚至是細胞的基因表達皆發生了變化。除了與肥胖相關的基因表達受到抑制外,脂肪組織中也相較於甲組,存在著大量調節免疫系統與抑制發炎反應的免疫細胞。造成如此現象的詳細機轉尚不清楚,但似與免疫系統的調節有關。

首先,上述觀察的後續研究中也發現:種種因感染寄生蟲而出現的「瘦身」效果,可藉轉植由乙組小鼠體內所分離出的免疫細胞而轉移,出現在未被感染的高脂肪飲食小鼠上。

蠕蟲療法

其次,醫療人員早已觀察到:在某些衛生與醫療環境較差的地區與國家,民眾雖普遍受寄生蟲感染之苦,但如過敏、哮喘等自體免疫疾病的發生率,卻遠低於醫療發達的已開發國家。

一般認為,這是因為寄生蟲會以各種方式抑制宿主的免疫系統,來爭取生存的機會與空間。與此同時,卻意外地讓某些發生在宿主身上過激的免疫反應受到控制。

醫學上所謂「蠕蟲療法」( Helminth therapy ) 便據此原理而生:藉由刻意讓患者感染寄生蟲,來緩解諸如多發性硬化症 ( Multiple Sclerosis, MS )、第一型糖尿病與發炎腸道疾病  ( Inflammatory Bowel Disease, IBD ) 等,因慢性發炎而造成的疾病。

目前唯一可以確定的是:寄生蟲與其宿主,尤其免疫系統間錯綜複雜的關係,絕非單純好壞、敵我等二分法可盡言之。

 

參考資料:

  1. Su, C.W. et al. (2018, March 15). Helminth infection protects against high fat diet-induced obesity via induction of alternatively activated macrophages. Scientific Reports.
  2. Helmby, H. (2015, March 16). Human helminth therapy to treat inflammatory disordrs—where do we stand? BMC Immunol.
  3. Berezow, A. (2018, March 22). Parasitic worms block high fat diet-induced obesity in mice. American Council on Science and Health.
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