食用蒲公英葉片的敘利亞倉鼠
食用蒲公英葉片的敘利亞倉鼠(圖:Peter Maas/Wikipedia)

在發達國家,癌症治療通常非常昂貴。而在發展中國家,由於技術、電力和醫療人員的短缺,癌症患者甚至得不到基本的治療,往往因此而去世。要解決這個問題,就要發明一種簡便低廉、無需手術和電力供應的療法。如今,美國杜克大學的一個研究團隊發現,將一種乙醇凝膠溶液注射到豚鼠癌症模型上,鱗狀細胞癌的治癒率達到 100%。這一發現有望幫助人們開發低成本的癌症療法。

 

乙醇消融療法的優勢和劣勢

此前,科學家已經發現可以用乙醇消除(ethanol ablation)治療癌症。如果將乙醇注射到腫瘤部位,乙醇會破壞蛋白質,使癌症細胞脫水而死亡。乙醇消除可以治療一種類型的肝癌,成功率與手術療法相似,但成本極低,每次治療不到 5 美元。

低廉的成本是乙醇消除的一大優勢,但它也有缺點。首先,乙醇消除只對周圍包裹著纖維囊的癌症有明顯效果。其次,所需乙醇量大,一旦泄露,很可能破壞周圍正常組織。而且乙醇消除需要多次治療。

乙醇凝膠

在這項研究中,杜克大學的研究人員解決了乙醇消除療法的缺陷。他們將乙醇和乙基纖維素(ethyl cellulose)混合,形成溶液。當注射到腫瘤部位時,這種混合溶液在腫瘤周圍的水環境中會變成凝膠,停留在注射部位附近,避免了泄露問題。

研究人員用豚鼠頰囊內的一種口腔癌——鱗狀細胞癌(squamous cell carcinoma)做模型,檢驗了這種乙醇凝膠的治療效果。對照組只注射乙醇,七天後,5 個腫瘤中完全消失的個數為 0。實驗組注射乙醇凝膠,治療效果明顯好得多。七天後,7 個腫瘤中 6 個完全消失;到了第 8 天,7 個腫瘤全部消失,成功率達到 100%。

應用前景

當然,這項研究只是在小規模動物模型上進行了概念驗證。要走上臨床,還需要更多更深入的研究。但就動物實驗結果而言,乙醇凝膠在癌症治療中的表現鼓舞人心。想想看,只要注射乙醇凝膠,就可以徹底治癒某些特定種類的癌症——如果這一目標實現,將為全球,尤其是發展中國家的癌症患者帶來希望。研究人員認為,他們的技術可能對幾種乳腺癌和宮頸癌前病變有效。

 

參考資料:

Morhard R, Nief C, Castedo C B, et al. Development of enhanced ethanol ablation as an alternative to surgery in treatment of superficial solid tumors[J]. Scientific Reports, 2017, 7.

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