圖:ALAMY

英國科學家意外發現一種可以殺死大部分癌症的新型免疫細胞,此一發現可能是癌症治療上的重要突破。

偶然發現的強大 T 細胞

英國卡迪夫大學(Cardiff University)的研究人員原本在分析威爾斯血液銀行中的資料,尋找可以抵抗細菌的免疫細胞,結果他們發現了一種新型的 T 細胞。這種新的免疫細胞攜帶著一種從未見過的受體,它像一個多爪鉤般地作用,與大部分人類的癌症細胞產生聯繫,但不會影響健康細胞。

在實驗室的研究中,攜帶有這種新型受體的免疫細胞已被證明能殺死肺癌、皮膚癌、血癌、大腸癌、乳癌、骨癌、前列腺癌、卵巢癌、腎癌及子宮頸癌。

卡迪夫大學醫學院的安德魯·索沃教授(Andrew Sewell)為本研究的主要作者,同時也是 T 細胞專家。他表示,要找到一種能廣泛對抗各種癌症療法的細胞是一件很不尋常的事,並因為這個發現而提出了通用療法的前景。

索沃教授表示:「這是一個偶然的發現,沒有人知道這個細胞存在。此發現讓我們得以提出通用癌症療法的願景,也就是藉由單一種 T 細胞來破壞人類許多不同類型的癌症。過去沒有人相信這是可能的。」

當被問到這是否代表在威爾斯的某個人完全對癌症免疫時,索沃教授表示:「這是很有可能的。這個免疫細胞可能相當罕見,或者也有可能許多人都有這種受體,但是由於某些原因此受體並未被活化。我們對此仍不清楚。」

現行癌症免疫療法

藉由使用免疫細胞來對抗特定種類癌症的療法早已經存在,不過它們目前僅適用於某些類型的白血症(leukaemia),但不適用於實體腫瘤,而實體腫瘤是大部分癌症的原因。

這些治療被稱為嵌合抗原受體 T 細胞(CAR-T)及 T 細胞受體(TCR-T)療法,其中牽涉到從病人身上獲取免疫細胞,並將它們進行改變,如此一來這些免疫細胞就可以固定在位於癌細胞表面的分子上。接著,讓這些免疫細胞大量生長,再注射回病患的血流中。

CAR-T 療法目前用於某些特定類型的白血症上,但是對於實體腫瘤,也就是大部分的癌症而言沒有效。至於 TCR-T 療法可以在某些其他癌症上作用,但是它們必須固定於被稱為「人類白血球抗原」(human leukocyte antigen,HLA)的分子上,而這種分子因人而變異程度大不相同。

新癌症療法

相較之下,這種新細胞會附著於一種在癌症細胞上的分子 MR1,而 MR1 不會因人而異。也就是說,使用這種新細胞的治療方法不僅能適用於大部分的癌症,也可以在人類之間共享,未來可能建立這種特殊免疫細胞的銀行,以用於進行這種通用療法。

當研究人員將此新免疫細胞注射至攜帶有人類癌症細胞及人類免疫系統的老鼠時,他們發現癌症被清除了。此外,研究人員也在實驗室發現,在皮膚癌病患的 T 細胞經過修飾以表現新的受體後,不但可以摧毀病人自己的癌細胞,也能夠摧毀其他病人的癌細胞。

索沃教授表示,目前已經有一些人士對於發展此具有潛力的新療法有興趣,可以因此快速發展。該團隊表示,若新療法通過了進一步的實驗安全測試,對癌末患者的人體試驗最早有望於 2020 年 11 月開始進行。

專業人士評論

卡迪夫大學血液學系負責人奧立佛·奧圖曼教授(Oliver Ottmann)表示:「這種新型 T 細胞療法具有極大的潛力來克服目前 CAR-T 的限制,目前的 CAR-T 一直在努力尋找適合多種癌症類型的合適且安全的靶標。」

身兼卡迪夫大學的感染及免疫學系教授,以及威爾斯癌症研究中心(Wales Cancer Research Centre)癌症免疫負責人的亞雯·嘉禮莫教授(Awen Gallimore)也補充:「如果這個變革性新發現能持續下去,它就能成為通用 T 細胞藥物的基礎,而減少用來辨識、產生及製造客製化 T 細胞的龐大成本。這真的是很令人興奮,也是向著癌症免疫療法的可及性前進的一大步。」

曼徹斯特大學(University of Manchester)的免疫學教授丹尼爾·戴維斯(Daniel Davis)亦針對此研究發表了評論,認為這是一個很令人興奮的發現,並且開啟了對更多的患者使用細胞療法的大門。他表示:「我們現在身處於醫療革命之中,我們運用免疫系統的力量來對付癌症。但是,並非所有人都能適用現在的療法,且可能會產生有害副作用。而該研究團隊令人信服地展示出,在實驗室環境下,這種免疫細胞能對抗各種不同的癌症細胞。我們仍需要了解它是如何辨識並殺死癌細胞,而不會傷害到健康的細胞。」

參考資料:

  1. Knapton, S., (2020, January 20). Immune cell that kills most cancers discovered by accident by British scientists. Telegraph
  2. Crowther, M. D. et al., (2020, January 20). Genome-wide CRISPR–Cas9 screening reveals ubiquitous T cell cancer targeting via the monomorphic MHC class I-related protein MR1. Nature Immunology. doi.org/10.1038/s41590-019-0578-8
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