(圖:UCLA)

美國一所大學,首次成功利用超聲波「喚醒」昏迷病人的大腦。今年八月,加州大學洛杉磯分校(UCLA)醫院一名 25 歲的病人接受了超聲波治療,其後恢復神速,在接受治療後的三日內,患者由極少的警覺性到完全清醒,他能點頭表示同意、搖頭表示否定,甚至可以與一名醫生擊掌。

研究負責人馬丁·蒙提(Martin Monti)說:「這幾乎等於我們喚醒了他的神經細胞。」他亦表示,雖然這項技術是否完全安全有效,現在下定論還太早,但如一切順利,這將為醫生非入侵性治療植物人提供一項新的選擇。

風險較低 療效較高

直至現在,「大腦深層刺激手術」(Deep Brain Stimulation)一直被用於甦醒昏迷病人,雖然亦能獲得同樣效果,但風險極大,需要將電極直接插入大腦中的丘腦──一個負責調節警覺性的區域及大腦信息處理的中心。

相反,超聲波則可以由病人體外直接對丘腦進行治療。以往,超聲波曾用於減少癲癇症發作,今次是第一次用來治療大腦重傷。但研究者亦提醒道,這項技術尚在早期研究階段,在變成日常治療方法之前還需經過進一步的研究。蒙提解釋:「有可能只是我們運氣好,剛好刺激到正在恢復中的病人。」

超聲波喚醒植物人2
研究人員希望,超聲波療法能為深陷昏迷狀態的患者及其家屬帶來新的治癒希望

植物人的希望

但如超聲波的確被證實能有效治療昏迷病人,有朝一日它能用於可攜帶式裝置上,無須病人親自到醫院或是接受手術治療。

具體而言,這項技術的裝置跟一個杯墊形狀相似,用低強度局部超聲波,精確瞄準治療位點,調製大小亦非常精準。在 30 分鐘的療程中,激發超聲波 10 次,每次 30 秒,但產生的能量與一般用於胎兒檢測的多普勒超聲波相比,要小得多。

蒙提希望,最終這個裝置能被改進成低價的頭盔,為那些深陷昏迷狀態的患者帶來新的治癒希望。

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