(圖:Futurity)

在抵禦流行性感冒上,人類可以說無時無刻不在與這種病毒進行賽跑。流感病毒能夠透過突變,為其帶來抗藥性。因此為了打敗它,人類每年都要研製新的疫苗,希望能抵抗當下最常見的病毒。

如今,美國埃默里大學(Emory University)的研究員發現,一種南印度青蛙背部分泌的一種多肽,一經接觸,竟可以令病毒爆裂死亡,從而高效、精確地殺死流感病毒,有希望幫助人類在這場賽跑中獲得勝利。

作用機理

這種稱為「urumin」的多肽主要有兩個特點。一是高效,urumin 可以殺死一整類流感病毒。其二,urumin 對細胞或其他種類的病毒不具有殺傷性,所以並無毒性。就醫療價值而言,這一特點讓 urumin 顯得尤其可貴。

具體來說,urumin 能夠識別流感病毒表面一種棒棒糖形狀的蛋白,稱為血細胞凝集素(hemagglutinin,HA)。HA 像膠水一樣,讓病毒可以依附在人體細胞上,實現入侵。因此,如果 HA 失去功能,流感病毒就無法感染人類,無法存活。

在小鼠實驗中,urumin 通過識別病毒的 HA,成功殺死小鼠體內的流感病毒。研究人員發現,urumin 特別針對 HA1,因此,表面有 HA1 的病毒會被 urumin 殺死,沒有 HA1 的病毒則存活下來。

血細胞凝集素(HA),是流感病毒表層一種棒棒糖形狀的蛋白(圖:Wikimedia Commons)

應用前景

urumin 的標靶識別目標已被確認,至於攻擊部位,似乎是 HA 的莖部(stalk)。由於所有 HA 都具有這一結構,科學家希望對 urumin 的功能進行人為修飾,令它能夠攻擊任何 HA 的莖部。換言之,只要流感病毒表面擁有 HA, urumin 就能將其殺死。這研究若然成功,將成為一種強而有力的通用流感疫苗。

根據美國疾病防治中心(CDC)估計,於 2011 至 2012 年,美國共 1.2 萬人死於流感病毒,於 2012 至 2013 年,更有多達 5.6 萬人感染這種病毒去世,顯示即使在醫療發達的國家,流感也佔國家死亡數字的 0.4-2%,是十大死因之一。

目前,研究員正在努力研究 urumin,希望儘早研製出強效的通用疫苗。那時,希望人類會銘記這疫苗背後的青蛙——Hydrophylax bahuvistara。

 

參考資料:

  1. Holthausen, D. J., Lee, S. H., Kumar, V. T., Bouvier, N. M., Krammer, F., Ellebedy, A. H., . . . Jacob, J. (2017). An Amphibian Host Defense Peptide Is Virucidal for Human H1 Hemagglutinin-Bearing Influenza Viruses. Immunity, 46(4), 587-595.
  2. Center for Disease Control and Prevention. (2014). Deaths and Mortality. CDC.
  3. Center for Disease Control and Prevention. (2015). What You Should Know for the 2014-2015 Influenza Season. CDC.
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