(圖:Getty images)

在「青春之泉」的傳說中,人們只要喝下泉水,或者在泉水中沐浴,就能回復青春。這個傳說早在公元前 世紀便開始流行。而於中國古代亦有帝王或道士追求長生不老的故事。可見幾千年來,無論古今中外,帝王平民,人們追求年輕長壽,甚至返老還童的願望如出一轍。

可惜,傳說注定只是人們無法達成的美好願望。

返老還童,小鼠先行一步!

但最近,加州索爾克研究所(Salk Institute)的科學家們利用了哺乳動物 DNA 中的「青春之泉」——山中伸彌因子(Yamanaka factors),即四個在胚胎發育中高度活躍的基因,成功延緩甚至逆轉了老化過程。

在該項研究中,重新激活這四個基因後,實驗中小鼠的外貌明顯變得更年輕,而壽命更延長了 30%。正常小鼠體內,這四個基因激活後,器官修復及癒合速度亦加快。

在另一個實驗中,科學家在體外培育的人類皮膚細胞內,激活山中伸彌因子,發現細胞表現得更有活力,更年輕。

樂觀與謹慎

小鼠和人體細胞的實驗結果非常鼓舞人心。「老化也許並非只能單方向進行……讓人類重返年輕比小鼠複雜得多……但至少我們可以確認,老化是動態的,具有可塑性,並不像我們之前認為的那樣難以進行藥物干預。」索爾克基因表達實驗室的比爾蒙提教授(Juan Carlos Belmonte)說道。

此前,科學家雖然可以通過激活山中伸彌因子讓細胞恢復青春,誘導出幹細胞,進而生成器官,但科學家一直擔心這個過程會引致器官缺陷,甚至引發癌症。

不過現在這項研究表明,激活這四個基因後,不但能逆轉老化,更不會引發任何損傷性副作用。

實驗中小鼠的外貌明顯變得更年輕,而壽命更延長了 30%(圖:USC)

真正的「青春之泉」

既然老化過程易於干預,科學家們的設想是找出一種藥物,模仿山中伸彌因子的作用,延緩甚至逆轉老化。預計尚需 10 年左右,方能進行人體實驗。

可以設想,如果實驗成功,人類將可更長久地享受健康生活;伴隨老化發生的症狀,如失智症、癌症、心臟病的發病率亦將大大降低。

到了那天,人類可以說真正掌握了「青春之泉」的秘密,返老還童不再是夢想。

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