水熊蟲雖微小,但生命力極強(圖:dottedhippo/Getty Images/iStockphoto)

今年 4 月以色列月球探測器 Beresheet 在任務中墜毀月球。多位科學家事後指出,一種稱為水熊蟲(Tardigrade)的生物由於生命力極強,應該已成功在月球倖存。

水熊蟲

以色列方舟使命基金會(Arch Mission Foundation)創辦人諾瓦·斯皮瓦克(Nova Spivack)指出:「我們攜帶上去的水熊蟲籌載,可能是該任務唯一倖存者。」

水熊蟲是在 18 世紀被德國動物學家哥策牧師(Johann August Ephraim Goeze)發現,僅毫米長的水熊蟲為緩步動物門(Tardigrata),又稱苔癬豬仔(Moss Piglet),類似臉上長著像括約肌的 8 腳蛆。

水熊蟲被視為地表最具生命力的動物,不管在高山、沙漠或南極冰下都可發現牠們的足跡。水熊蟲驚人的能耐是可縮小成像種子狀的豆莢,並排出幾乎所有水分,大幅減少新陳代謝。 2007 年,科學家還發現,休眠中的水熊蟲生命力非常堅韌,可在太空旅行的嚴酷輻射與極冷真空中存活。

可在極高壓力生存

波蘭亞當密坎凱維奇大學(Adam Mickiewicz University)水熊蟲專家卡克茲馬雷克博士(Lukasz Kaczmarek)表示:「水熊蟲可存活在相當小行星撞上地球所產生的壓力下,因此這次墜毀不算什麼。」他也認為,水熊蟲可在月球上存活好幾年。

卡克茲馬雷克博士目前正研究休眠後的水熊蟲,其老化過程是否會慢慢停下來。一旦成真,可將該機制進一步運用在人類探險其他星球任務上。

英國愛丁堡大學(University of Edinburgh)天體生物學家里奇(Philippe Reekie)也看好水熊蟲能在月球存活。里奇指出:「我可以想像到牠們能存活一陣子。月球主要問題是真空與高輻射,但水熊蟲已被證實能在這種條件下存活。」不過,他也提醒,如果水熊蟲在撞擊時是處在非休眠狀態下,那情況可能不妙,他表示:「在正常狀態下,外來力量很容易讓牠們致命。」

資料來源:

  1. Sample, I. (2019). Tardigrades may have survived spacecraft crashing on moon. the Guardian.
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