(圖:NASA/Pat Rawlings, SAIC)

曾於 2015 年領導美國太空總署(NASA)雙胞胎實驗的康乃爾大學(Weill Cornell University)遺傳學家克里斯·梅森博士(Chris Mason),長期致力於研究太空旅行對人體基因的影響,並試圖找到方法,協助太空人能安全的長時間待在外太空,以面對前往火星等艱難任務。他認為參考緩步動物門(Tardigrades)的基因,對人體進行基因編輯,將有望讓太空人的身體更能承受外太空的極端環境。

雙胞胎實驗

在 2015 年的雙胞胎實驗計畫中,斯科特·凱利(Scott Kelly)在國際太空站待了近一年的時間,與此同時其雙胞胎兄弟馬克·凱利(Mark Kelly)則在地球上生活。研究團隊試圖從此實驗進一步了解太空旅行對人體的影響,而整個實驗也成功地為科學家提供了充份的數據進行研究,也有許多新的發現產生。

近日於紐約舉辦的第八屆人體基因研討會(Human Genetics)上,梅森博士表示希望未來 NASA 能有更大樣本的實驗計畫,以讓相關研究人員能找到更安全的方式讓太空人進行長期太空旅行。他補充,舉例來說,藉由研究某些特定基因在太空旅行各個階段的變化,就可能可以針對這些基因損害給予特定的治療方法或預防性藥物。

基因改造

梅森博士也表示,除了藥物之外,基因編輯技術也能讓太空人有更合適的生理狀態來進行長時間太空旅行。在太空旅行中,宇宙輻射的劑量對人體的生理健康有最主要的影響,若科學家能藉由基因編輯使人體細胞能夠承受高輻射劑量,將會是太空旅行的重要進展。他補充,可以藉由表觀遺傳基因工程(epigenetic engineering)來「開關」特定的基因,甚至是結合以具有承受極端環境聞名的緩步類動物基因,改造人體細胞,使其更能適應太空飛行的惡劣環境。

未來發展

雖然此方式具有爭議性,但就算能夠成功,距離真正使用到太空人身上可能還許數十年的時間。不過梅森博士認為,人類在火星上生活一段時間後也會自然發生某些基因的改變,他表示:「這不是我們決定是否要演化,而是我們什麼時候要演化」。關於道德上的爭議,他認為只要基因編輯後的人體不會影響地球上的生活能力,就不會是太大的問題。

參考資料:

  1. Gohd, C. (2019, November 7). Can We Genetically Engineer Humans to Survive Missions to Mars? Space
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