海洋生物感染未知的麻疹病毒

2018年時有一隻弗雷澤海豚被衝上毛伊島岸上時死亡,研究人員當時沒有想到這可能是某種疫情爆發的第一個跡象,直到現在真相才解開。

近日發表在《科學報告》(Scientific Reports)上的一篇論文顯示,這隻海豚感染了一種未知的麻疹病毒,這種與人類麻疹和天花有關的疾病,已經導致世界各地大量鯨類動物——鯨魚、海豚和港灣鼠海豚都面臨死亡。

在鯨魚和海豚之間傳播

該研究的主要作者夏威夷大學海洋生物研究所的副研究員克里斯蒂·韋斯特在一封電子郵件中告訴外媒:「這次的發現確定了弗雷澤海豚和其他大約20種以夏威夷為家的鯨類動物正面臨的重要威脅。」鯨類麻疹病毒是一種會通過空氣傳播的病毒,可以在鯨魚和海豚等群居物種之間迅速傳播,它還可以在不同的鯨魚和海豚物種之間傳播,甚至也在懷孕的母親和她的小孩之間傳播。韋斯特說:「鯨類麻疹病毒已被確定為最大的疾病威脅之一,因為它導致了全球海洋中的海豚和鯨魚大量死亡。」2013年和2014年的美國東海岸就有1500多隻海豚死亡。

鯨魚和海豚保護政策經理尼古拉·哈金斯(Nicola Hodgins)在電子郵件中說到:「如果一個物種已經因為其他原因受到威脅,人類就得竭盡所有方法來幫助牠們,麻疹病毒已經被證明在群體中迅速傳播,且鯨目動物特別喜歡群居並以大群體活動為主,這可能會產生毀滅性的影響。」

海洋哺乳動物的疫苗計劃

研究認為,在夏威夷附近海域爆發也是非常危險的原因之一,因為這些島嶼是許多獨特種群的家園,它們的數量已經很少了,例如瀕臨絕種的夏威夷假虎鯨(偽虎鯨)大約只剩下167頭。作者在文章中寫道:「這類疾病被認為是瀕危生物類的主要威脅。」

為了進一步瞭解疫情是否爆發以及這之間風險有多大,下一步他們打算對夏威夷的海豚和鯨魚進行抗體測試。研究人員說:「首先需要進行抗體測試的研究,以瞭解夏威夷海豚和鯨魚是否已經事先接觸過這種病毒而獲得了免疫力。」

美國國家海洋和大氣管理局(NOAA)也在努力保護物種免受麻疹病毒的襲擊,有史以來第一次針對海洋哺乳動物種群的疫苗計劃即將展開,不過韋斯特也向官方承認「要為水生生物的鯨魚或海豚執行大規模疫苗接種將會非常困難。」

圖片來源:Cindy Kern

資料來源:Olivia Rosane(Aug 12, 2021).New Strain of Deadly Marine Mammal Virus Identified in Stranded Maui Dolphin. Ecowatch

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