(圖:© NASA, ESA, STScI, and D. Jewitt (UCLA))

彗星 ATLAS 上月開始崩解,讓許多天文愛好者失去了觀測一壯麗事件的機會。但科學家近期也找到了可能能夠對其進行研究的機會。該機會就在於歐洲太空總署所發射的太陽軌道載具(Solar Orbiter)上,其有可能在六月初時略過 ATLAS 的彗星尾,進行數據的收集。

ATLAS

ATLAS 於 2019 年 12 月 28 日時,被天文學家以夏威夷的小行星撞擊警報系統(Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System)發現,而在發現後的數個月內,其亮度不斷地上升,另天文學家猜測有機會在五月下旬其最靠近太陽時觀測到壯麗的天文現象。然而在四月時,ATLAS 便開始漸漸崩解。在月底時,根據哈伯望遠鏡(Hubble Space Telescope)的觀測已分裂成了六個碎片。

太陽觀測載具

雖失去了抬頭觀望壯麗天文現象的機會,但科學家也注意到了於今年二月發射,主要任務為研究太陽各種現象的太陽軌道載具,有機會在五月底至六月初這段時間經過 ATLAS 的彗星尾。經過仔細的計算後,科學家推測其在 5/31 或 6/1 時會與 ATLAS 彗星尾的外層交會。若 ATLAS 所噴發的物質足夠多的話,太陽觀測載具上的兩架儀器也許能偵測到離子或磁場干擾的訊號。緊接著在 6/6 時,其應該會經過 ATLAS 於兩週左右前所遺留下的塵埃軌道。同樣的,若其留下的物質量密度夠高的話,太陽觀測載具上的儀器將有機會能夠記錄下這些環境狀況。

未來發展

彗星的研究相當不容易,歐洲太空總署計劃在 2028 年發射彗星攔截器(Comet Interceptor)的計畫。其將會在距離地球一旦距離的軌道上繞行,而一旦科學家發現了潛在的目標進行觀測時,就能從彗星攔截器上分離出小型的探測器前往觀測,藉此研究此種時間窗口相當短暫的天文現象。

但在那之前,若太陽軌道載具能先行取得 ATLAS 的資料,將會是相當難能可貴的經驗。研究團隊也在其論文中表示:「若太陽軌道載具能夠偵測到 ATLAS 彗星殘留下的物質,這將會是首個運行中的航空器與彗星尾的交會,且同時有足夠的儀器進行彗星物質的分析」。

參考資料:

  1. Research spacecraft may pass through tail of dead comet. (2020, May 14). Futurism
  2. Bartels, M. (2020, May 14). A sun-watching spacecraft just might fly through tail of Comet ATLAS in rare encounter.  Space
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