圖:NASA/Victor Tangermann

一個由天體生物學家組成的國際團隊宣稱,美國太空總署(NASA)好奇號(Curiosity)火星探測車發現的有機分子,可能是火星上有生命的證據。

可代表生命的物質

發表於期刊《天體生物學》(Astrobiology)期刊的一項研究指出,火星上存在的化合物「噻吩」(thiophene),可能是火星曾經存在生命的象徵。這一種存在於煤炭、原油及白松露中的特殊化合物。

華盛頓州立大學(Washington State University)的天體生物學家德克·舒爾茨·馬庫赫教授(Dirk Schulze-Makuch)認為,噻吩的存在或許表示火星曾經存在生命。他補充:「若在地球上發現噻吩,你會認為它們是生物途徑產生的;但在火星上,這樣的說法必須要有更嚴謹的證明。」

研究人員認為,即使噻吩是由兩種生物體內必須的元素碳及硫所組成,它們也很有可能是當隕石撞擊火星表面時,將硫化物加熱至高溫而產生的。若是該化合物確實是生命的象徵,那麼它們可能是三十億年前的細菌參與硫酸鹽分解過程而來,或者是從細菌分解而來的。但如前述般,要下結論仍言之過早。

仍得親眼實證

好奇號火星探測車是藉由將化合物分解成碎片來進行分析,因此科學家只能看到碎片的情況。而未來歐洲太空總署(European Space Agency)的 ExoMars 火星車(Rosalind Franklin rover)將採用「火星有機分子分析器」(Mars Organic Molecule Analyzer,MOMA)進行更有效的分析。

研究人員表示,有機體能改變所產生化合物中重同位素和輕同位素的比例,這種現象暗示生命的存在。或許透過這樣的觀察可以發現火星生命的證據。

舒爾茨·馬庫赫教授表示:「如同知名天文學家卡爾·薩根(Carl Sagan)所說的:超乎尋常的主張,需要超乎尋常的證據。我認為要獲得超乎尋常的證據,需要親自送人類上火星,由太空人透過顯微鏡觀察,並看到正在移動的微生物。」

參考資料:

  1. Tangermann, V., (2020, March 5). Scientists: NASA Rover Has Found Evidence of Ancient Life on Mars. Futurism
  2. Heinz, J., (2020, February 24). Thiophenes on Mars: Biotic or Abiotic Origin? Astrobiology. doi.org/10.1089/ast.2019.2139
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