圖片來源:New York Times

科學家從冥王星地表痕跡反推它的身世起源,進而提出一個破天荒的新理論:冥王星跟地球一樣,有廣博的地下海,甚至可能育有生命。

冷面熱腸

根據最新研究,冰封的矮行星冥王星,最初可能是個有著廣大液態地下海的炎熱世界,這同時暗示生命存在的可能性。

直到如今,冥王星仍被認為是一塊巨大的冰山,因為離太陽夠遠而免於日照曝曬。然而,新證據指出冥王星上可能曾有一片液態海洋——而且,在冰封的地表之下,那片海洋可能仍然存在。

「即使是在離太陽那麼遠的寒冷環境中,這些行星的形成過程可能仍又快又熱,產生液態海洋。」聖塔克魯茲加利福尼亞大學(UC Santa Cruz)研究生卡瓦·比爾森(Carver Bierson)表示。他以第一作者的身份在《自然地球科學》(Nature Geoscience)上發布該研究

餘溫猶存

研究人員認為冥王星吸積物質的過程可能產生足夠的高溫,使地下海得以生成。

「長久以來,人們都在思索冥王星的熱力演化問題,以及液態海留存至今的可能性。」聖塔克魯茲加利福尼亞大學地球與行星科學教授、該研究的共同作者法蘭西斯·尼莫(Francis Nimmo)表示,「如今,我們能將NASA新視野號回傳的冥王星地表照片,與不同熱力演化模型的預測相比較。」

痕跡斑斑

科學家們說,冥王星演化的熱啟動和冷啟動假說,會導致今日的星球表面呈現相當不同的樣貌。

比爾森說:「如果一開始是冷啟動,冰在行星內部融化,冥王星將會收縮,我們應該會在地表上看到擠壓的痕跡。如果是熱啟動,則海洋凍結、行星膨脹,地表會出現伸展痕跡。」

他補充道:「我們看到很多伸展的證據,但沒有看到擠壓的證據,這些觀察較支持冥王星形成初期有液態海洋的說法。」

冥王星後續溫度是否足以讓這片海洋維持液態,又是另一個問題了。根據比爾森的計算,在冥王星形成初期,新物質撞擊星球表面所釋放出的重力能應該足夠。但該能量經過一段時間也會輻射殆盡。

時間的贈禮

尼莫說:「冥王星最初如何形成,對它的熱力演化至關重要。如果形成太慢,表面的熱物質就會對空輻射能量。但如果形成迅速,熱能就會被困在內部。」

根據他的計算,如果形成時間少於三萬年,冥王星就會有所謂的「熱啟動」。但若長至數百萬年,熱啟動就幾乎不可能。

圖片來源:New York Times

參考資料:

  1. Tangermann V. (2020, June 23). Scientists: There’s Evidence Pluto Has an Underground Ocean. Futurism

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