隼鳥 2 號傳回的龍宮星表面照(圖:JAXA Handout/EPA)

日本宇宙航空研究開發機構(Japan Aerospace Exploration Agency, JAXA)的隼鳥 2 號(Hayabusa 2)探測器成功投放兩台機器人,並在一顆直徑約 900 公尺的小行星龍宮(Ryugu)登陸,將對其進行調查,以試圖瞭解太陽系及生命的起源。

小行星探索先驅

隼鳥 2 號在 2014 年 12 月從地球發射,經過 3 年多的航行之後,抵達距離地球 2.9 億公里的龍宮星,預計在 2020 年將採集到的岩石樣本帶回地球。

根據 JAXA 表示,這個任務是全球首次使用機器人對小行星地表進行觀察。由於小行星上重力場較小,機器人可以在距離地表最遠 15 公尺的空中停留 15 分鐘,以跳耀的方式移動,調查小行星的物理特徵。

在此之前,JAXA 在 2003 年已執行過第一次小行星探測計畫,當時是由隼鳥號(Hayabusa)進行探索。不過隼鳥號在太空中故障,延後 3 年返回地球,並在進入地球大氣層時被燒毀。儘管遭逢失敗,仍從另一顆小行星上成功帶回了塵土的樣本,被視為科學界的一大創舉。

預計實行計畫

今年十月,隼鳥 2 號將向小行星發射一枚 2 公斤重的銅導彈,目的是要在小行星地表炸出一個小坑洞。從這個坑洞,隼鳥 2 號會採集千萬年未接觸到宇宙風與輻射的岩石標本。科學家希望透過這些物質研究生命與宇宙的起源,並研究地球上的生命起源是否來自宇宙的元素。

隼鳥 2 號也將釋放一台由法德共製的「小行星地表探測車」(mobile asteroid surface scout, MASCOT),進行地表觀察任務。

 

參考資料

  1. Taylor, M., (2018, September 23). Hayabusa2: Japanese Robots Land on Moving Asteroid in World First. The Guardian
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