木衛二黃色的表面可能是氯化鈉造成的。(圖:NASA/JPL/DLR)

天文學家近期發現,木星(Jupiter)的衛星——木衛二(Europa),可能具有氯化鈉(Sodium chloride),這是一種地球上常見的鹽類。此發現若為真,代表其地表下的海洋可能與地球上海洋的組成相似,因此有機會孕育生命。

鹽類

長久以來天文學家已知木衛二上存在鹽分,但先前的研究認為其主要為硫酸(sulphuric acid)與其他化合物反應產生的硫酸鹽(sulphates)。加州理工學院(California Institute of Technology)的薩滿莎·特朗博(Samantha Trumbo)與其同事,使用哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)檢驗木衛二的表面。結果發現了氯化鈉的光譜訊號,而這正是其表面呈現黃色的原因。

其中最強的訊號來自塔拉雷吉歐(Tara Regio)區域,此區域被稱為「混亂區域」(chaos region),是由地表下的水滲透上來而形成的。代表了這些被偵測到的氯化鈉鹽類可能來自木衛二地底的海洋。

生命

特朗博表示:「如果木衛二的鹽類確實是以氯化鈉為主,那將代表其與地球相當類似。如果你去舔它,嚐起來大概就像你所熟悉的鹹味一樣。」這對於尋找外星生命來說是個相當好的徵兆,因為地球的海洋是我們目前所知宇宙中唯一適合孕育生命的環境。

除了木衛二之外,土星的衛星——土衛二(Enceladus)除了具有蘊含生命關鍵的有機分子外,也同樣存在與地球相同的鹽類氯化鈉。因此也被認為有機會存在外星生命。

參考資料:

  1. Crane, L. (2019, June 12). Europa’s salty surface may indicate an ocean that’s good for life. NewScientist
  2. Trumbo, S. et al., (2019, June 12). Sodium chloride on the surface of Europa. Science Advances. DOI: 10.1126/sciadv.aaw7123
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