基因突變的三眼蛇(圖: Northern Territory Parks and Wildlife Commission)

今年三月,澳洲北領地公園與野生動物委員會(Northern Territory Parks and Wildlife Commission)的森林管理員,在漢普蒂杜小鎮(Humpty Doo)的高速公路旁發現了一隻三眼蛇。

地毯莫瑞蟒

南密蘇里州立大學(Missouri Southern State University)的生物學教授大衛·彭寧博士(David Penning)對此表示:「直到今天為止,我從未見過三隻眼的蛇。我見過兩頭蛇或面部缺陷的蛇,但從未見過三眼蛇。」

被發現的蛇屬於地毯莫瑞蟒(Morelia spilota),管理員將其命名為莫蒂(Monty),此種蟒蛇為澳洲與新幾內亞(New Guinea)的原生種,成年可長至 3 公尺長。而莫蒂的長度僅有 40 公分,表示牠尚未成年。

在捕獲後,管理員以 X 光檢驗莫蒂的頭部骨骼構造,結果發現牠並非原先認為的由兩顆分開的頭部結合在一起,而是在一個頭骨內具有額外的眼窟,且三隻眼睛皆能夠正常使用。此種變異通常發生在蛇類的胚胎成長階段,管理員認為這可能是自然發生的,因為爬蟲類常常發生身體構造的變異,而非環境污染造成的。

這隻三眼蛇能存活下來相當令人驚訝,因為母蛇通常會將產下狀況不佳的卵吃掉,且這種狀況的變異通常會在出生後的數天內便死亡。令人更訝異的是牠額外的眼睛仍能夠正常使用,彭寧博士表示:「考慮到頭骨與神經組織的複雜度,多出一隻眼睛不是表面上看起來那麼簡單的。」例如若要第三隻眼正常運作,這隻額外的眼睛也需要有視神經連接至大腦,而這又會對大腦的構造產生影響。

基因突變

彭寧博士表示,仍不清楚額外的眼睛在演化上是否會給蟒蛇額外的優勢,他進一步解釋:「也許額外的眼睛能使其具有更廣闊的視野,然而考慮到維持其成長的負擔時,第三隻眼是否真的能夠提升其生存的機會呢?」對此,彭寧博士表示,他曾經見過單眼的蛇類,因此兩隻眼睛也許就已經相當足夠了,而第三隻眼所帶來的缺點可能遠大於其帶來的優勢。

根據當地的新聞報導指出,莫蒂因頭部構造的變異有進食的困難,並指出這可能是牠近日死亡的原因。莫蒂的屍體目前被保存在澳洲聯邦科學與工業研究中心(Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation center)。

參考資料:

  1. Geggel, L. (2019, May 02). 3-Eyed Snake Found in Australia Surprises Rangers. LiveScience
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