玉兔二號在月球背面發現了一種奇特顏色的物質(圖:China Lunar Exploration Project)

中國「嫦娥四號」登月探測器搭載的「玉兔二號」探測車,在探索月球背面的活動時發現了一種顏色不尋常的膠狀物質。這個發現讓執行該任務的科學家推延探測車的其他探索計畫,專注於使用探測車儀器來試著探測這個奇特的物質為何。

探索過程

嫦娥四號在 2018 年的 12 月初發射,並在 2019 年 1 月 3 日登陸於月球表面。其玉兔二號探測車在截至第 8 個月球日(lunar day)結束時,已在月球表面行進約 271 公尺。而玉兔二號正是在第 8 個月球日時發現了這個奇特的物質。

登月後的第 8 個月球日開始於 2019 年 7 月 25 日。玉兔二號在北京航天飛行控制中心(Beijing Aerospace Control Center)的幫助及計畫之下,開始探測一個路段,該路段會經過充滿著各種小型撞擊坑的區域。

2019 年 7 月 28 日,嫦娥四號準備要將玉兔二號休眠,以保護其避免太陽高溫及輻射的傷害。當一名團隊成員在檢查由玉兔二號的主相機所拍攝的影像時,他注意到一個小撞擊坑內,似乎包含著具有不同於周遭月球表面顏色及光澤的物質。團隊對這個發現感到驚訝,並通知了月球科學家。任務團隊決定將玉兔二號繼續往西的計畫推延,並讓玉兔二號去探測這個奇特的物質為何。

探測中的驚喜

在避開障礙物相機的幫助下,玉兔二號小心翼翼地接近了該撞擊坑,並對這個顏色不尋常的物質及其周遭進行探測。探測車使用了可見光及近紅外光光譜儀(Visible and Near-Infrared Spectrometer,VNIS)來探測這個區域。這種儀器可從物質表面散射或反射的光來分析其組成。在 2019 年 5 月,科學家才藉由 VNIS 偵測到月球背面撞擊坑「馮·卡門環形山」(Von Kármán crater)的表岩屑(regolith)中的物質是來自月球地函的證據。

目前為止,科學家尚未提供任何關於該物質成分的資訊,只提到其「如凝膠般」並帶有「不尋常的顏色」。外部研究人員認為,該物質的可能解釋之一是隕石撞擊月球表面所產生的溶融狀玻璃。

玉兔二號發現的物質並非科學家首次在月球上發現奇特物質。1972 年,阿波羅 17 號(Apollo 17)的太空人暨地質學家哈里遜·施密特(Harrison Schmitt),就在登月點的陶拉斯-利特羅谷(Taurus-Littrow)附近發現橘色的土壤。他與同事尤金·塞爾南(Gene Cernan)最後做出結論,這種橘色土壤形成於 36.4 億年前一場火山爆發。

參考資料:

  1. Jones, A., (2019, September 1). China’s Lunar Rover Has Found Something Weird on the Far Side of the Moon. Space.com
  2. 我們的太空 (2019, August 17). 玉兔二號駕駛日記 (6)
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