梅西耶 51 (M51) 螺旋星系

一顆行星穿過銀河系外的足跡可能被我們捕捉到了!美國國家航空暨太空總署(NASA)於1999年發射的錢卓拉X射線天文台發現了這個有趣的現象,這也讓我們在搜尋系外行星方面打開了另一個新的窗口。

這顆系外行星被發現圍繞著一個名為梅西耶 51 (M51) 螺旋星系中的恆星運行,由於其獨特的外觀,該星系也被稱為漩渦星系。

距離我們大約2800萬光年

系外行星廣義來說就是太陽系外的行星,而到目前為止,天文學家在銀河系中發現的系外行星幾乎都距離不到地球3000光年,而在M51中的這顆系外行星竟然距離我們大約2800萬光年,它的距離過去我們在銀河系中所發現行星的數千倍。

這項研究發表在《自然天文學》上,作者史密森天體物理中心(CfA)的Rosanne Di Stefano說:「我們正試圖通過在x射線波長下尋找我們鎖定的行星,這為在宇宙中尋找其他世界開闢了一個全新的舞台, 或許這種新策略能讓我們在其他星系中發現任何可能的生命。」

圍繞有著太陽20倍質量的伴星運行

團隊使用一種尋找明亮雙星X射線接收亮度差的方法找出位於M51的這顆系外行星,這個明亮的雙星系統包含了一個黑洞以及中子星,它們分別圍繞著一顆有著太陽20倍質量的伴星運行。研究人員利用錢卓拉X射線天文台的凌日數據持續觀察了大約三個小時,基於在此期間x射線從開始減少至零的訊息來看,研究人員估計M51中的這顆行星大小差不多跟土星一樣大,而它圍繞中子星以及黑洞的距離大約是土星到太陽距離的兩倍。

雖然這是一項突破性的研究,但還需要更多的數據來證實這是一顆存在在銀河系外的行星,目前團隊遇到的首要挑戰是這顆行星的軌道竟然大到在70年的時間當中它都沒有機會再穿過它的雙星伴侶,這使得團隊無法用目前的技術再進一步確認觀測結果。

圖片來源:NASA/CXC/M. Weiss

資料來源:Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics(2021,OCT 25).Astronomers may have discovered the first planet outside of our galaxy. Phys

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