圖片來源:NASA
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科學家使用了將用於搜索火星上生命的跡象的相同方法,來尋找南澳大利亞某地區地球上最早的生命遺跡。

毅力號(Perseverance Rover),是美國國家航空暨太空總署(NASA)將在2020年7月發射到火星的火星探測車,其任務是研究火星寶面環境,並在岩石樣品中尋找古老的微生物生命的跡象。因此,新南威爾斯大學的一位天體生物學家,對即將發射的美國宇航局 (NASA)火星2020「毅力號」火星車技術進行了測試,看看它將如何探測活火星上的生命跡象。

在最近發表在著名的《天體生物學》雜誌上的一篇論文中,新南威爾士大學悉尼分校的邦妮·提斯(Bonnie Teece)表示,毅力號的探測技術獲得了廣泛認可。

科學家將澳大利亞的沙漠作為範本並複製了毅力號火星車將用來選擇火星岩石進行生物標誌物分析的方法。以檢測毅力號將在火星上尋找外星生命的能力是否充足。生物標誌物是自然產生的分子,表明存在微生物生命的證據。研究小組檢查了從南澳大利亞弗林德斯山脈收集的樣本。

新南威爾士大學的天體生物學家Bonnie Teece認為,弗林德斯山脈(Flinders Ranges) 是進行大量與火星有關的研究的理想場所,因為其地形乾燥,多風,塵土飛揚,並且其化石生成時的熱量和壓力可能與火星上相同。

並且Teece解釋道:“我們希望使用毅力號火星車上相同的技術,精確地定位尋找生命的最佳區域,並證明這些技術可以很好地配合工作。

在分析澳大利亞弗林德斯山脈的樣本時,科學家們能夠使用與毅力號相同的儀器發現億萬年前的物理化石和微生物的跡象。

Teece在新聞稿上說:“有趣的是,我們確實發現了寒武紀時期的古代微生物生命的跡象-那是動物首次在地球上進化的時間。”

 “我們發現了生物標記,發現了有機化合物,還發現了與地球生物學相關的物理化石和礦物。”

在找到古代生命的痕蹟之後,研究人員能夠使用這些數據對他們所居住的環境條件進行有根據的猜測。他們的研究結果可以引領未來的天體生物學研究引向其他世界的古代歷史 。

毅力號火星探測車

毅力號火星車是一輛半自動車輛,將探索火星上的傑澤羅隕石坑(Jezero Crater),它配備了高科技儀器以幫助識別火星上的岩石。它內建一個名為Mastcam-Z的相機,配備了「鷹眼」來識別遙遠火星景觀的岩石樣本,這些樣本可以用來尋找過去曾存在生命的證據。除此之外,毅力號還同時配備著PIXL,一種使用X射線來進行行星岩石分析並揭示肉眼可見元素化學組成的儀器。

SHERLOC(生命跡象探測設備)是一種臂裝式深紫外(DUV)共振拉曼和螢光光譜儀,其主要目標是通過使用光譜學掃描環境來檢測有機化合物和生物特徵。他可以對火星表面和地下的有機物和礦物進行非接觸式、高靈敏度的檢測。

總之,通過模仿毅力號火星車用的技術,研究小組能夠精確定位哪些樣本經歷了最嚴重的降解,哪些樣本不太可能仍然保存這些有機物。研究小組使用類似的工具,識別弗林德斯地形中可能有利於分析的岩石,然後手工收集這些岩石。雖然地球上的弗林德斯隕石坑和火星傑零隕石坑的條件截然(不同部分是由於火星上沒有大氣層)。但仍對火星研究有不可忽視的重要性。

Teece說明,毅力使用相同的技術在尋找地球上古老的微生物生命方面取得了積極的成果,這代表了火星搜索任務在一定程度上會有不少發現。

資料來源:

  1. Teece, B.L., George, S.C., Agbaje, O.B.A., Jacquet, S.M. and Brock, G.A., 2020. Mars Rover Techniques and Lower/Middle Cambrian Microbialites from South Australia: Construction, Biofacies, and Biogeochemistry. Astrobiology20(5), pp.637-657.
  2. Gilbert, L., 2020. Astrobiologists Put Mars Rover Life-Detecting Equipment To The Test. [online] Phys.org. Available at: <https://phys.org/news/2020-05-astrobiologists-mars-rover-life-detecting-equipment.html> [Accessed 3 June 2020].



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