航海家任務(圖:NASA/JPL-Caltech)

航海家二號(Voyager 2)於去年年底正式進入日球層頂(heliopause),離開太陽風影響的範圍。相較於較早進入日球層頂的航海家一號,航海家二號的電漿試驗儀仍正常運作,得以偵測帶電粒子的溫度、密度及速度。根據 NASA 發表的論文顯示,航海家二號在進入日球層頂後,偵測到絕對溫度高達 30,000-50,000 度的電漿。

日球層頂邊境

該篇論文指出,航海家二號首先在進入日球層頂前,偵測到厚度約 1.5 天文單位的邊境,此處的電漿速度變慢、變熱,而且是日鞘(heliosheath)內密度的兩倍。接著在進入日球層頂後,出現了一個 0.06 天文單位厚的較薄邊境,此處的電漿逕向速度(radial speed)大幅下降,磁場強度與密度上升。研究團隊將邊境內的星際物質稱為 VLISM(Very Local Iterseller Medium),其遠比過去理論模型預測的絕對溫度 15,000-30,000 高出許多。

星際旅行

目前仍不清楚此處的高溫電漿是否對於人類離開太陽系的星際旅行有任何影響,但航海家一號與二號均安全通過此區域,因此推論應不至於造成儀器損壞。雖然該處的電漿溫度極高,太空內的物質密度仍相當低,不會影響到探測器內的儀器。不過這種電漿對生物的影響仍是未知。

NASA 噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)表示這是相當令人振奮的發現:「此處就像是星際的海岸線一般,被我們的太陽所影響的陸地在此結束,而廣大的星際海洋從此開始。」

參考資料:

  1. 89,000°F Wall of Plasma Surrounds Our Solar System. (n.d.). Nerdist
  2. Richardson, J. D., Belcher, J. W., Garcia-Galindo, P., & Burlaga, L. F. (2019). Voyager 2 plasma observations of the heliopause and interstellar medium. Nature Astronomy3(11), 1019–1023. doi: 10.1038/s41550-019-0929-2
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