「水熊蟲」可以生存於任何極端環境

緩步動物門(Tardigrades)是一種肉眼難以見到、一般俗稱為「水熊蟲」(Water Bears)的微小生物,它強大到可以生存於任何極端的條件當中。舉凡從逼近零下 272℃ 低溫至 115℃ 高溫的環境,又或者將它們暴露在高劑量輻射下、優游在有機溶劑中,對牠而言都不成問題,但如果你認為這是緩步動物門(Tardigrades)的極限,那只能告訴你這是一個錯誤的認知,科學家們剛剛發現了一種也是被歸在 Paramacrobiotus 屬的超強水熊蟲,似乎對致命的紫外線輻射毫無感覺。

地球大約有1300多種的緩步動物門生物

實際上地球大約有1300多種的緩步動物門生物,根據Gizmodo報導,科學家們認為Paramacrobiotus 屬的水熊蟲特殊反應是來自生物自身的屏蔽機制,原因是這類水熊蟲皮膚下有螢光物質充當堡壘,吸收了原本具致命性的紫外線、並將其轉變為良性藍光。

發現這種新物種的科學家們並不確定這種現象背後到底發生了什麼,但在最近發表在《生物學快報》上的一項研究當中,來自班加羅爾的一組科學家指出,這種水熊蟲以某種方式吸收了危險的輻射,並將輻射轉化為成無害的藍光。印度科學研究所的研究人員在他們的論文中寫到,紫外線輻射經過水熊蟲處理後產生的藍光,被用來使用在烏龜的生命活動和產卵跡象,在一般的紫外線和未處理的紫外線下,綠背螺的產卵數量、孵化能力和孵化時間無顯著變化。

讓其他生物在紫外線照射下的存活率翻倍

接著科學家進一步的確認這種水熊蟲的藍光是否在別的生物上也能有保護的效果,所以研究人員試圖提取了螢光色素轉移到其他線蟲和蛔蟲身上,結果發現確實能讓其他生物在紫外線照射下的存活率翻倍。科學家猜測這種新型水熊蟲可能是因為要應對印度南部熱帶地區強烈的陽光才進化出這種紫外線的防護罩。在 2017 年一篇哈佛大學研究結論表示,Paramacrobiotus 屬的超強水熊蟲大概可以活到太陽消失的那天。

這也是人類唯一發現可以存活在外太空的生物,在宇宙當中像地球如此和善的環境實在不多,因此我們在地外行星搜尋生命跡象時一直處於碰壁的狀態,不過這種被譽為地球上最無堅不摧的動物,如今可能已將月球作為家園,且多達成千上萬隻。

圖片來源:Animalogic

資料來源:DAN ROBITZSKI(2020,OCTOBER 14).NEWLY-DISCOVERED TARDIGRADE GLOWS BLUE TO BLOCK DEADLY RADIATION. Futurism

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