金星上發現磷化氫的跡象

今年9月,一組科學家宣稱在金星的大氣層中發現了存在生命的跡象,這引起了軒然大波,也受到許多人關注和後續發展,科學家們說他們發現了磷化氫的跡象,磷化氫是一種無色的氣體,由地球上的有機物分解產生的,它還與生活在企鵝等動物腸道中的微生物或生活在沼澤等缺氧環境中的微生物也有所關聯。格里夫斯教授的團隊首先使用夏威夷的詹姆斯·克拉克·麥克斯韋望遠鏡(James Clerk Maxwell Telescope)在金星上發現了磷化氫,然後利用智利的阿塔卡瑪大型毫米波天線陣(Atacama Large Millimeter/submillimeter Array)確定了這一物質的存在。

磷化氫有一條獨特的「吸收譜線」,使這些射電望遠鏡可以在波長約為1毫米的情況下分辨出它。這種氣體可以在金星中緯度地區上空大約50-60公里的高度觀測到,它的濃度很小,大概每10億個大氣分子中只有10-20個,不過在金星的環境之下,這數量已經算很多了。

這結論有許多質疑之處

英國卡迪夫大學教授簡·格里夫斯(Jane Greaves)曾經說過「在我整個職業生涯中,我一直對尋找宇宙其他地方的生命感興趣,所以我對這種可能性感到震驚,但是如果我們遺漏了什麼,我們也真誠地希望其他人能告訴我們,我們的論文和數據是永遠開放的,質疑及改革就是科學的流程。」

沒想到最近《自然》雜誌報導,科學家們重新分析了這些數據,發現這一結論有許多質疑之處。研究小組發現他們的部分數據可能包含錯誤的處理資訊,因此他們根據智利Atacama大毫米/亞毫米陣列(ALMA)的觀察結果,磷化氫的含量並未達到最初預期的數量。

磷化氫的平均含量只有十億分之一

基於ALMA在11月中旬發佈的數據最新的分析得出的結論是,金星大氣中磷化氫的平均含量只有十億分之一,僅僅是研究小組在9月最初報告的七分之一,卡迪夫大學的天文學家簡·格里夫斯領導了這項研究,她認為磷化氫的平均值在金星的大氣層中可能會有顯著的變化,而且也可能會隨著時間的推移出現高峰和消退,若要得出金星上存在生命的結論,研究小組必須先完全確認金星大氣層中存在著磷化氫,而他們表示,要做到這一點,最好的辦法是再發射一個探測器。

不過即使我們排除了磷化氫存在在金星上的推論,科學家們還是很渴望能到達那裡。行星科學研究所的天體生物學家大衛·格林斯彭(David Grinspoon)告訴《自然》(Nature)雜誌:「人類若有1001個理由返回金星,即使進一步觀察磷化氫卻發現未存在,但我們仍然會有1000個理由可以返回金星。」

圖片來源:NASA

資料來源:VICTOR TANGERMANN(2020,NOVEMBER 19).VENUS LIFE FINDING MIGHT BE BASED ON A DATA MISTAKE. Futurism

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